Por Yue Wang

El motor de búsqueda más grande de China, Baidu, busca su próxima gran fuente de crecimiento, por lo que la compañía ha invertido en grande y ganado una buena ventaja a sus rivales locales en el desarrollo de una tecnología futurista: la realidad aumentada.

A pesar de que la realidad aumentada (o RA) ha tomado al mundo por sorpresa este verano con el exitoso juego móvil Pokémon GO, la tecnología no ha ganado mucha tracción en China. En lugar de experimentar con la superposición de objetos virtuales en el mundo real, las empresas chinas se están enfocando en la fabricación de cascos o lentes de realidad virtual (RV) de bajo costo adecuados para jugar o ver películas, según los analistas.

“La RA es mucho, mucho más complicada y costosa que la RV”, dice Zhang Weining, un profesor de Internet de las Cosas en la  Cheun Kong Graduate School of Business en Beijing. “Se requiere de una gran cantidad de investigación en tecnología y no es algo que las empresas puedan hacer fácilmente.”

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Baidu, sin embargo, presentó lo que puede ser la primera aplicación seria de China de RA. La compañía presentó DuSee, una plataforma de RA que permite a los usuarios interactuar con imágenes generadas por computadora a través de sus teléfonos inteligentes. Las aplicaciones habilitadas para DuSee, como Baidu Search, puede convertir imágenes planas en gráficos 3D. La compañía demostró en el escenario cómo luciría un mapa de Shanghai convertido en una imagen 3D que puede ser ampliada o se miniaturizada.

La nueva función está siendo probada por los clientes publicitarios de Baidu. L’Oréal, por ejemplo, diseñó una tarjeta de felicitación con las imágenes de sus nuevos champús. Los usuarios pueden ver flores virtuales de color rosa en la  pantalla de su teléfono inteligente después de escanear la tarjeta física con la app de búsqueda de Baidu. Una futura colaboración con un fabricante de automóviles mostrará un concepto más avanzado: los compradores potenciales podrán interactuar con un auto virtual cambiando su color o tamaño, dijo la compañía.

“Éste es el primer producto maduro de RA de China”, dijo Zhao Ziming, analista de la consultora Analysys International. “Alibaba y Tencent también han experimentado con la RA, pero Baidu está por delante de ellos.”

Andrew Ng, científico en jefe de Baidu, cree que los teléfonos inteligentes serán la mejor manera de popularizar esta tecnología en el futuro, ahora que conseguir que la gente use apps móviles resulta más fácil que llevarlos a comprar hardware adicional, como lentes o cascos de RA.

“Está claro que la actualización de las aplicaciones nos permitirá llegar a un número mucho mayor de usuarios que tratar de enviar hardware a cientos de millones de personas”, dijo en una entrevista. “La RA que depende del teléfono móvil tiene el potencial de despegar muy rápidamente.”

Baidu imagina un futuro en que la RA sea usado para la educación, la salud y el turismo. Los viajeros, por ejemplo, pueden ver imágenes restauradas de reliquias antiguas en los sitios turísticos después de escanearlos con sus teléfonos inteligentes.

Ng no quiso decir si Baidu está trabajando en productos relacionados con la RA. Un uso más complicado de la tecnología depende en gran medida de la inteligencia artificial (IA), dado que ésta es el motor que permite a las computadoras y teléfonos inteligentes comprender la interacción entre el entorno real y los entornos virtuales, dice.

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“La tendencia para el futuro es que, a medida que nuestras computadoras sean cada vez mejores, nuestros teléfonos móviles serán capaces de entender qué tipo de objetos están en frente de los teléfonos celulares, qué formas tridimensionales tienen y cuán lejos están, por lo que podrán sintetizar las interacciones entre los objetos virtuales y el mundo tangible de forma más realista”, dice.

La aventura de la RA también se produce en un momento crítico para Baidu. Su negocio tradicional de búsquedas ha estado bajo presión últimamente ya que las autoridades han ordenado a Baidu limpiar su base de clientes de publicidad después de la muerte del estudiante universitario Wei Zexi en junio. Wei culpó a Baidu por su pesar en un blog después de recurrir a una terapia contra el cáncer polémica promovida a través del motor de búsqueda.

Baidu reportó una reducción de 36% en su resultado récord de 2,400 millones millones de yuanes en el segundo trimestre. El presidente ejecutivo de Robin Li dijo en una llamada con analistas que es probable que el ambiente regulatorio más hostil suprima los ingresos durante los próximos dos o tres trimestres.

“Es hora de que Baidu demuestre que es una empresa de tecnología, no sólo un operador de motor de búsqueda”, dice Zhang, de CKGSB. “Baidu está tratando de tener una ventaja al entrar antes que los demás en la realidad aumentada.”

 

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