Por Parmy Olson

Los emprendedores que trabajan en el sector de tecnología de Londres tuvieron un duro despertar el viernes pasado cuando observaron sus teléfonos: Contra todas las apuestas y encuestas, Gran Bretaña había votado para salir de la UE.

Alrededor de 90% de los fundadores de empresas de tecnología en el Reino Unido no quería ese resultado. Muchos de ellos son extranjeros. Hoy, aún aturdidos por el shock de un resultado que podría tener importantes ramificaciones económicas, esos emprendedores que viven en Londres deben considerar nuevas estrategias para crecer en un país que de repente no parece tan acogedor para los extranjeros que quieren contratar.

“Fue un día muy deprimente”, dice Herman Narula, fundador de Improbable, desarrollador de software de simulación con sede en Farringdon, Londres, y quien recientemente recaudó 20 millones de dólares (mdd) de la firma de inversión de riesgo de élite Andreessen Horowitz.

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Improbable cobra a sus clientes tanto en dólares estadounidenses como libras esterlinas, por lo que el efecto inmediato de la salida es la aguda fluctuación monetaria que ha tenido lugar en los últimos días. El otro impacto inmediato es psicológico, en particular para los fundadores que provienen del extranjero. Narula nació en Nueva Delhi, India, y se mudó al Reino Unido cuando tenía dos años. Él es ciudadano británico, pero los resultados del referéndum son “un duro golpe” para él personalmente.

“Éste es un país con una gran historia de participación en todo el mundo”, dice. “La idea de que estamos cuestionando nuestra propia voluntad de ser abiertos al mundo afecta tu sentido de la identidad.”

En la sede de Made.com, una empresa de comercio electrónico con sede en Londres, se dice que la atmósfera estará “muy deprimida”, según Brent Hoberman, el cofundador de Lastminute.com y Founders Factory, una gran aceleradora de tecnología en la capital inglesa. “La gente siente rechazo. Creo que esto es lo que la campaña en pro del Brexit subestimó: la psicología del rechazo a la apertura.”

Hoberman, quien nació en Ciudad del Cabo, Sudáfrica, y se considera un inmigrante, dice que convenció  al fundador de Made.com de mudarse de China a Londres.

El fundador de Made, Ning Li, dice que no se arrepiente de abrir operaciones en Londres. “Es una de las mejores decisiones que he tomado”, dijo en entrevista telefónica. Alrededor de la mitad de los clientes de Made.com se encuentra en Europa, y alrededor de 35% de sus 200 empleados en Londres proviene de Europa. Esos empleados están preocupados acerca de cómo cambiarán las condiciones de su estancia en Londres cuando se den las próximas negociaciones del país con la UE.

“Ya es notoriamente difícil contratar a buenos desarrolladores e ingenieros en este país”, dice Li. “Parte de la escasez ha sido cubierta por la inmigración europea.”

“Si el Reino Unido dice mañana que los ciudadanos europeos requerirán ciertas visas o que ocurrirá algo similar para los estadounidenses, eso obviamente limitará la capacidad de contratación de trabajadores calificados”, añadió Li.

El ministro de Finanzas de Gran Bretaña, George Osborne, dijo la famosa frase de que Gran Bretaña está “abierta a los negocios”, pero los fundadores como Hoberman temen que el referéndum del Brexit haya enviado el mensaje opuesto al resto del mundo, uno de que está “retrocediendo hacia el pasado”.

El sector tecnológico de Londres depende en gran medida de su capacidad para contratar a los ingenieros de software con talento de la Unión Europea y en particular del Europa del Este, pero eso podría cambiar con la salida del país de la UE. La pregunta es por cuánto, ya que el gobierno de Reino Unido aún está por comenzar las negociaciones con la Unión acerca de su salida.

El gobierno británico, ahora destinado a ser dirigido por un nuevo primer ministro, puede intentar negociar su permanencia en el  el mercado único de la UE, a pesar de dejar el bloque, como Noruega, Suiza e Islandia han hecho. (El mercado único exige la libre circulación de personas, bienes y servicios dentro de la UE.) Pero incluso ese resultado está claro: el ministro de Finanzas de Alemania, Wolfgang Schäuble, ha dicho que esa táctica no va a funcionar.

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En última instancia, Londres tendrá que trabajar más duro que antes para promocionarse a sí misma en el extranjero ante potenciales empleados.

“Uno tiene que compensar en exceso, y demostrar que reconocemos el valor de ser un país con comercio abierto”, dice Hoberman. Es posible, por ejemplo, que Gran Bretaña pudiera instalar un sistema de puntos de inmigración basado en las habilidades de los migrantes, como el usado en Australia.

“Ése es un mensaje que sin duda no escuchamos en la campaña en pro del Brexit, pero esperemos que sea el mensaje que se produzca, que estábamos demasiado sesgados hacia la UE así que vamos a abrirnos a todo el mundo”, dice. “Hay mensajes más positivos que podremos transmitir.”

Si se vuelve más difícil para las nuevas empresas británicas contratar a personas del interior de la UE, ya comienzan a recibir consejo de abrir operaciones en lugares como Berlín, Europa del Este y en otras partes del bloque europeo. Eso es lo que Damian Kimmelman, fundador de la startup de inteligencia estadounidense DueDil en Londres, ya está planeando hacer.

“Vamos a abrir nuevas oficinas”, dice, añadiendo que durante las próximas semanas él y su equipo pondrán en marcha un nuevo plan de acción. “Tenemos que. Estamos escalando demasiado rápido para poner en peligro nuestra capacidad de respuesta sólo porque tenemos que contratar a personas en el Reino Unido.”

Hoberman y Kimmelman están de acuerdo en que la administración de personal en el extranjero es más difícil que hacerlo todo en Londres, pero Kimmelman pone buena cara diciendo que esto podría ayudar a crear una perspectiva diferente para su firma. “A partir de hoy somos una empresa internacional”, dice. “No somos una empresa británica.”

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