“La cerveza, tomada con moderación, suaviza el
mal humor, alegra el espíritu y promueve la salud.”
Thomas Jefferson

La cerveza se produce a partir de cuatro ingredientes naturales: agua, malta, levadura y lúpulo. Hoy comienzo una serie de cuatro entradas (una cada semana), en las que haré referencia a cada uno de estos ingredientes. Esta primera semana empezaré por el ingrediente menos conocido, pero que para mí es el más fascinante: el lúpulo.

El lúpulo, en latín Humulus lupulus, forma parte de la familia de las cannabáceas. Es una planta trepadora silvestre, que a través de un cuidadoso cultivo a lo largo de varios siglos ha desarrollado ciertas características que permiten insertar en la cerveza el aroma y amargor que la caracterizan.

Las cuerdas y/o alambres en donde suele crecer el lúpulo pueden alcanzar hasta ocho metros de altura. Su hoja es perenne y dioica, esto significa que las flores masculinas y femeninas crecen sobre plantas diferentes. El lúpulo, para desarrollarse de manera adecuada, requiere de dos factores importantes:

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  1. Es necesario un clima con frecuentes precipitaciones, que permitan una alta producción y una buena aportación de elementos amargos.
  2. Necesita de luz solar que dote a la producción de elementos aromáticos.
Plantación de lúpulo. (Foto: Maribel Quiroga)

Plantación de lúpulo. (Foto: Maribel Quiroga)

La producción de lúpulo se concentra, entonces, en climas templados y húmedos, por lo que gran parte de la producción mundial se produce cerca del paralelo norte 48. Los países en el mundo que destacan por su alta producción de lúpulo son Alemania y Estados Unidos. Otros países que cuentan también con superficies considerables de plantaciones de lúpulo son: España, Francia, Bélgica, Australia, Polonia, República Checa, Eslovenia, Eslovaquia, Japón, Reino Unido, Portugal y Ucrania.

Según Bernhard Engelhard, director del Instituto de Investigaciones del Lúpulo en Baviera: “En el mundo hay 50,000 hectáreas cultivadas con lúpulo. Una tercera parte de ellas en Alemania, otra tercera en el noroccidente de Estados Unidos y otra tercera en el resto del mundo.”

Para elaborar cerveza se utiliza la flor hembra sin fecundar, es decir, los conos o flores femeninas del lúpulo. Existen diversas variedades de lúpulo y se dividen en: amargos, aromáticos y mixtos. Cada maestro cervecero utilizará, conforme a su receta, una u otra variedad, o incluso varias especies en los distintos momentos del proceso de elaboración, dependiendo del estilo y sabor específico que quiera darle a su cerveza.

Además, el lúpulo contiene un aceite esencial altamente perfumado y compuestos oxigenados que producen efectos relajantes. Otra característica poco conocida son sus propiedades antisépticas: el lúpulo sirve para proteger y conservar nuestras cervezas, ya que impide el desarrollo de microorganismos nocivos.

Una planta benéfica. (Foto: Maribel Quiroga)

Una planta benéfica. (Foto: Maribel Quiroga)

En pocas palabras, el lúpulo tiene muchos beneficios: cualidades calmantes para tratar la ansiedad, los trastornos del sueño y la inquietud. También funciona como relajante, ayuda a liberar la tensión muscular y es frecuentemente recomendado como auxiliar en el tratamiento de padecimientos del sistema digestivo, como pueden ser indigestión, úlceras, colitis y problemas digestivos relacionados con el estrés.

Los principios amargos del lúpulo ayudan también a regular problemas de vejiga y a normalizar el funcionamiento del hígado mediante la mejora de la secreción de bilis y otros jugos digestivos.

Además, el lúpulo realiza una acción desintoxicante, antiespasmódica y puede usarse de forma tópica para diferentes condiciones dermatológicas.

En el caso específico de las mujeres, el lúpulo es muy apreciado en la terapia de reemplazo hormonal, relacionada con el alivio de los síntomas de la menstruación y la menopausia, debido a su alta concentración de flavonoides y fitoestrógenos que facilitan el funcionamiento del sistema endócrino femenino.

El lúpulo es una planta fascinante, un misterio de la naturaleza que además de permitirnos saborear innumerables estilos de cerveza, nos ayuda a llevar un estilo de vida sano y saludable.

Hasta el próximo martes…

 

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Página web: Cerveceros de México

 

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