Por Alan Ohnsman

Compañías automotrices y tecnológicas están destinando miles de millones de dólares al desarrollo de sensores, sistemas de inteligencia artificial y mapas de alta definición necesarios para los vehículos autónomos, y están produciendo ganancias constantes con este tipo de movilidad.

Sin embargo, de acuerdo con Ammon Shashua, presidente y CTO de Mobileye, estos vehículos enfrentan una gran problemática y es la habilidad de negociar con otros conductores, tal como lo hacen las personas, la incorporación a otro carril y movilidad en condiciones de tránsito pesado.

“Esta área es el talón de Aquiles de toda la industria”, señaló Shashua en una entrevista reciente. Mobileye, manufacturador de cámaras que integran sistemas de sensores para asistencia de manejo y tecnologías de visión automotriz, está trabajando con BMW e Intel en la producción de vehículos autónomos que podrían presentarse al mercado en el 2021.

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La última generación de prototipos de vehículos autónomos utiliza radares, cámaras y sensores Lidar  —tecnología que mide la distancia de un objetivo a través de la iluminación del mismo con una luz láser— que generan una visión de 360 grados del entorno, otros automóviles, ciclistas y peatones.

Las computadoras a bordo procesan la información, la comparan con los mapas para trazar el mejor curso y usan algoritmos avanzados para manejar el vehículo de forma segura. No obstante, la mayoría de los autómoviles sometidos a pruebas presentan la misma problemática cuando otros vehículos bloquean sus caminos o necesitan integrarse en un nuevo carril en medio de grandes congestiones. Necesitan reglas de conducción alternativas para negociar con otros vehículos la resolución de este reto, menciona Shashua.

“Manejar involucra decisiones en cómo conduces y avanzas en el tránsito, especialmente en tránsito pesado. Lo que las personas hacen es negociar —a veces señalando sus intenciones a otros conductores con movimientos de la mano o contacto visual. Es como un juego”.

En Septiembre, cuando Uber dio inicio a su programa de prueba de vehículos autónomos en Pittsburgh, varios reportes de medios (incluyendo el mío) hicieron notar que el número de veces de conductores asistentes que debieron tomar el control para manejar al lado de autobuses y otros vehículos en circunstancias reales superaba la capacidad del sistema. Si un gran número de vehículos autónomos estarán destinados a operar en las vialidades públicas, es esencial encontrar estas reglas alternas de conducción.

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La seguridad es de vital importancia para los vehículos autónomos, así que están programados para transitar bajo ciertos límites de velocidad, reglas de tránsito impecables y dar el paso a otros automóviles.  Lograr esto en tráfico denso y con las condiciones urbanas actuales sin la habilidad de negociar con otros vehículos podría mantener a los carros autónomos en una espera interminable de una oportunidad para integrarse a las vialidades que nunca llegaría.

“Imagínate colocar miles de estos vehículos en el camino. Podrías parar una ciudad”, menciona Shashua.

Para poner solución a esta problemática, Mobileye está desarrollando algoritmos adicionales en sus chips para realizar de forma segura integraciones que incluso los conductores humanos encuentren desafiantes y además se prueben en simuladores. Actualmente, el sistema ha logrado que sólo se registren 200 fallas de cada 100,000 intentos de integraciones simuladas.

Futuras actualizaciones en el programa permitirán que las pruebas de Mobileye se efectúen en el mundo real para finales de año, con el objetivo de introducir a los vehículos autonómos con reglas de conducción alternativas en 2021.

“El problema real no es la conducción con otros autos o con objetivos grandes que se cruzan en el camino. Es lograr integrarte al tránsito de Boston”, dijo Shashua. Si esto no sucede, “entonces no existe la conducción autónoma”.

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