Por Alan Ohnsman

Como la mayoría de los habitantes de los suburbios, Janice Monkowski, una profesora de piano que vive en Danville, California, a unos 40 kilómetros al este de San Francisco, se desplaza principalmente en automóvil. Durante gran parte de su vida, usar transporte público ni siquiera era una opción.

Eso cambió recientemente cuando Monkowski, un tecnófobo autodenominado, descubrió a Moovit. Cuando fue a San Francisco a encontrarse con sus amigos o escuchar a la sinfónica con su marido, la aplicación de smartphone le permite planificar viajes en autobús y tren hasta el último minuto. “Moovit me dice a dónde caminar y cuánto tiempo tardaré en tomar un autobús para llegar a la estación de tren”, dice Monkowski. “Probablemente habían pasado 10 o 15 años desde que había viajado en un autobús de tránsito”.

A cambio del servicio gratuito, Monkowski le permite a Moovit seguir sus viajes. Al igual que la aplicación de navegación Waze, que sigue a sus usuarios en el camino para determinar rutas de conducción óptimas, Moovit agrega los datos de ubicación de Monkowski a los de otros usuarios cercanos para predecir el viaje de transporte público más eficiente entre dos ubicaciones. “Los usuarios de tránsito tienen un problema aún mayor que los conductores”, dice Nir Erez, un emprendedor serial israelí de 52 años que cofundó Moovit en 2012. La mayoría de los viajeros no saben cuándo llegará un autobús, y mucho menos cómo podría conectarse con otro servicio de tránsito, o cuando caminar o andar en bicicleta puede ser la opción más rápida, dice Erez, hablando desde su casa en Tel Aviv: “La información suele ser mala”.

Tan mala que Moovit se ha convertido en la aplicación de tránsito más descargada del mundo. En solo cinco años ha acumulado 100 millones de usuarios, aproximadamente el mismo número que Waze, el cual fue comprado por Google por 1,100 millones de dólares en 2013. Moovit está disponible en 44 idiomas y 78 países, y los viajeros en 1,500 ciudades, de Lexington, Kentucky, a Londres, Moscú y Hanoi, confían en él para ir y venir del trabajo. En Los Ángeles, el 40% de sus usuarios la utiliza en español. En 2016, Moovit se convirtió en la aplicación oficial de tránsito para los Juegos Olímpicos de Verano en Río de Janeiro, superando a Apple y Google, según la compañía. Cuando el transporte público no lleva a un usuario hasta su destino, Moovit puede conectarlo con programas para compartir bicicletas como o servicios como Uber.

La popularidad de Moovit la ha ayudado a llamar la atención de una serie de inversores destacados. La compañía, que se lanzó con 500 mil dólares de Erez, ha recaudado casi 84 mdd de empresas como Sequoia Capital, Sound Ventures de Ashton Kutcher y BMW i Ventures. Su valoración llegó a 450 mdd, según PitchBook. Los inversionistas han sido atraídos por el potencial de Moovit para monetizar la información de tránsito en tiempo real, que incluye más de 500 millones de puntos de datos generados diariamente.

Ahora, Moovit debe demostrar que puede convertir esos datos en efectivo. La compañía dice que ahora está recurriendo a la monetización y no revelará los ingresos, que siguen siendo insignificantes, según las estimaciones de Forbes. Pero Erez y sus inversores dicen que no será difícil aumentar las ventas, y creen que la compañía está en el lugar correcto en el momento correcto. Las ciudades de todo el mundo luchan contra la congestión y la contaminación. Esto ha alimentado un frenesí en torno al concepto de “ciudades inteligentes”, una idea algo amorfa de que los datos de todo tipo de sensores, junto con la inteligencia artificial y las tecnologías conectadas a la nube, ayudarán a gestionar sistemas urbanos cada vez más complejos. El plan de Moovit es alimentar el apetito de las ciudades por los datos de tránsito. “La movilidad urbana es una preocupación mundial”, dice Gili Raanan, socio de Sequoia, y agrega que los datos de tránsito de Moovit podrían “mejorar dramáticamente la calidad de vida de nuestras ciudades”.

Buenos Aires y Madrid se han inscrito para ser clientes anticipados de Smart Transit Suite de Moovit, un portal de datos con información precisa y en tiempo real sobre ubicaciones y uso de autobuses y trenes, tiempos de espera de los pasajeros, rutas óptimas y más. “Tienen datos muy detallados sobre cómo se mueven las personas en las ciudades”, dijo Andreas Mai, vicepresidente ejecutivo de Keolis, una compañía francesa de administración de transporte que trabaja con servicios de tránsito en todo el mundo. Keolis ha invertido en Moovit e incorporará sus datos en programas piloto en ciertas ciudades que Mai no ha detallado.

Moovit comenzó a tomar forma en 2011, cuando Erez acababa de dejar una startup que había co-fundado y estaba entrenando para un maratón. Había planeado un semi-retiro pausado de invertir un poco en nuevas empresas en fase inicial y competir en triatlones. Pero durante sus largos entrenamientos en Tel Aviv, su amigo Yaron Evron siguió hablando sobre un sitio web que había hecho para la autoridad local de tránsito con un joven científico informático llamado Roy Bick.

Bick, un declarado nerd del tránsito, se había encargado de ayudar a los viajeros locales. Tel Aviv había reconfigurado recientemente su sistema de autobuses para alojar una nueva línea ferroviaria, cambiando rutas y paradas para alimentar a más pasajeros en los trenes. La información pública sobre nuevas ubicaciones era pobre. Así que Bick caminó por la ciudad para registrar las paradas en una base de datos que había construido. También aprovechó la información del GPS del autobús de tránsito para convertir su base de datos en un sitio web de planificación de rutas en tiempo real.

El trabajo de Bick claramente tenía el potencial de ser útil mucho más allá de Tel Aviv. Y Erez, que había considerado invertir en Waze, también fundado en Israel, entendió que los datos de ubicación de crowdsourcing que fluyen de los teléfonos inteligentes de los usuarios podrían ser la base para crear planificadores integrales de viajes de tránsito en todas partes. Erez, Bick y Evron fundaron Moovit al año siguiente, con Erez convirtiéndose en CEO y Bick supervisando las operaciones, Evron nunca tomó un papel formal. “Tuve una agradable jubilación de siete meses, y luego volvió a trabajar en otra startup”, dice Erez.

Ya que Moovit ha llegado a los 100 empleados, con oficinas centrales cerca de Tel Aviv y de oficinas en ciudades como San Francisco, Atenas y Río, Erez y Bick están convencidos de que pueden ayudar a las ciudades a ser más eficientes de muchas maneras. Si la demanda aumenta en una ruta específica, por ejemplo, Moovit podría sugerir la aplicación de más autobuses para atenderla. “Observamos la demanda y la información del movimiento real, luego miramos la infraestructura del sistema, todas las rutas y los horarios para comprender si está optimizada o no”, dice Bick, de 37 años. Las ciudades gastan millones de dólares para encuestar a los residentes sobre su uso del transporte público y Moovit puede proporcionar información mejor y más actualizada a un costo menor, agrega.

Lo mejor de todo: todo se construye un punto de datos a la vez por personas como Monkowski. “Cuando voy a San Francisco, no quiero conducir”, dice mientras recuerda el “terrible” estacionamiento y el tráfico de la ciudad. Moovit le ha dado otra opción: “Es muy simple”.

 

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