Por Zack O’Malley Greenburg

Michael Jackson está, una vez más, en el centro de una polémica. Esta semana, “Leaving Neverland” de HBO resurgió acusaciones gráficas de abuso sexual, niveladas en la pantalla por Wade Robson y James Safechuck, quienes alegan fueron víctimas de abuso del cantante repetidamente cuando niños. Lo que provocó un renovado debate sobre el legado de Jackson. El New Yorker calificó la película de “horrorosa e inolvidable”, mientras que el Washington Post la llamó”devastadora y creíble”.

Al mismo tiempo, los defensores proclamaron en voz alta la inocencia de Jackson, señalando que había sido absuelto de todos los cargos en su altamente publicitado juicio en 2005. Su patrimonio presentó una demanda de 100 millones de dólares (mdd) contra HBO, y su familia llamó a la película “un linchamiento público”.

Algunos observadores aprovecharon la historia y la reversión de Robson entre testificar en nombre de Jackson en 2005 o llevar su historia a HBO, y los fanáticos protestaron contra “Leaving Neverland” con campañas en Twitter y hasta el sistema de autobuses de Londres.

Independientemente de las últimas consecuencias culturales de la semana pasada, un recuento comercial puede resultar difícil para Jackson. El cantante ha recaudado 2,400 mdd desde su muerte en 2009, gran parte por la venta de dos activos: recibió 750 mdd por su mitad del catálogo de publicaciones de Sony/ATV en 2016 y otros 287 mdd por su participación en EMI Music Publishing el año pasado. Hasta el momento, los acuerdos restantes de Jackson parecen en gran parte intactos a raíz de “Leaving Neverland”, a juzgar por una breve encuesta de su reino financiero.

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El imperio del cantante comienza con su música, el primer objetivo lógico de cualquier reacción violenta de Jackson. De hecho, varias emisoras de radio de Canadá a Nueva Zelanda han retirado sus canciones de la programación, pero está disponible en la mayoría de las estaciones y, fundamentalmente, a través de servicios de transmisión como Apple Music y Spotify, que recientemente hizo retroceder una polémica política sobre artistas problemáticos.

Ni el servicio respondió a una solicitud de comentario, ni Sony / ATV, que aún administra su publicación. Un portavoz de Sony, que alberga el catálogo de música grabada de Jackson, no quiso hacer comentarios, pero un representante de la herencia de Jackson confirma que los acuerdos principales del cantante, incluido el pacto de Sony, siguen vigentes.

Si bien todavía es demasiado pronto para ver cómo “Leaving Neverland” tendrá un impacto en el consumo general del trabajo de Jackson, los primeros indicios muestran que las cifras son casi planas o en aumento. “No hemos visto un aumento o disminución en las ventas de álbumes o canciones, pero ha habido una tendencia al alza en las últimas dos semanas en las reproducciones de streaming”, dice Jim Lidestri, jefe de Border City Media, la compañía detrás de las listas de música de BuzzAngle.

Los nuevos números semana a semana proporcionados por el equipo rival Nielsen para el período que finaliza el martes cuentan una historia similar. Mientras que los giros terrestres de la radio estadounidense de Jackson bajaron un 5%, las transmisiones de audio y video on-demand aumentaron en un medio por ciento cada una, mientras que las ventas de álbumes aumentaron un 3.4% y las ventas de canciones aumentaron un 5.8%.

Tal impulso podría atribuirse a los fanáticos de Jackson, que han abogado por consumir la música del cantante en lugar de ver “Leaving Neverland”, o al viejo adagio de que cualquier publicidad es buena publicidad. De cualquier manera, las ganancias de la música postmortem de Jackson están aisladas contra una posible disminución en el consumo por un pacto de 250 mdd firmado con Sony el año pasado.

Si bien la mayoría de los acuerdos de registro contienen cláusulas morales que permiten a los sellos de todo el mundo soltar artistas, no está claro cómo se aplicarían tales disposiciones a un artista fallecido, y los observadores consideran que esta acción es extremadamente improbable de todos modos.

“Desde una perspectiva puramente comercial, es difícil imaginar a Sony Music / Epic Records o Sony / ATV dejando caer a Michael Jackson”, dice el veterano abogado de entretenimiento Bernie Resnick. “Dejando a un lado el debate de ‘hizo o no’, y hablando del señor Jackson como artista, el Rey del Pop es la estrella que más LPs ha vendido en la historia de la industria discográfica”.

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Al igual que la propia Sony, Sony / ATV firmó recientemente un acuerdo a largo plazo con Jackson. La idea de que la compañía se desenrede del cantante, que pagó 47.5 mdd por el catálogo original de ATV, que incluye algunos de los mayores éxitos de los Beatles, en la década de 1980 antes de fusionarla con la de Sony una década después, parece, en el mejor de los casos, complicada. Cualquier revelación teórica de la publicación de Jackson podría arrastrar otra música contenida en Mijac, su entidad de publicación, incluido el catálogo de Sly and the Family Stone, así como los éxitos popularizados por Aretha Franklin y el difunto suegro de Jackson, Elvis Presley.

Más allá de la música, otros acuerdos de licencia parecen haber permanecido en vigor hasta el momento. Authentic Brands Group, que maneja la mercancía de Jackson, afirma que ninguno de sus socios se ha retirado de ningún acuerdo. Michael Jackson One, la producción del Cirque du Soleil en Mandalay Bay en Las Vegas, también parece estar en el buen camino (aunque hay una petición que solicita su cancelación). La venta de boletos de Sin City es notoriamente opaca, pero las fechas de los shows parecen estar casi llenas en diciembre, aunque un portavoz de Cirque no reveló los números exactos de las ventas.

Un área donde “Leaving Neverland” ya puede haber tenido un impacto negativo en las finanzas postmortem de Jackson es la propiedad nombrada en el título de la película, donde supuestamente ocurrieron muchos casos de abuso. En 2015, Neverland Ranch salió a la venta con un precio de 100 mdd; en dos años, el precio cayó a 67 mdd. El número se redujo recientemente nuevamente, a 31 mdd, un descuento de casi el 70% sobre su precio de lista inicial, y aunque el patrimonio ha caracterizado la caída como una coincidencia, es difícil imaginar que el documental no afecte su venta.

Sin un flujo constante de material nuevo, las estrellas fallecidas, entre las cuales Jackson fue el mejor pagado el año pasado, ganando 400 mdd, en su mayoría de la venta de EMI, deben encontrar formas de ampliar su audiencia. Eso es lo que puede resultar más difícil para el legado financiero de Jackson a raíz de “Leaving Neverland”.

Un musical de Broadway planificado basado en su trabajo ya ha llegado y se ha topado con varios obstáculos, posiblemente no relacionados, aunque un portavoz del programa confirma que está programado para su lanzamiento este verano. El destino de Michael Jackson’s Halloween, un especial de televisión lanzado en 2017, con aspiraciones de convertirse en un evento anual, que presenta a un par de niños que vagan por una casa encantada con la ayuda del espíritu de Jackson, es menos claro. (Un representante de CBS, que emitió el programa, no respondió a una solicitud de comentarios).

Pero la cantidad de dinero generado por este tipo de extensiones de marca es insignificante en comparación con la música y publicación de Jackson, especialmente en el extranjero, donde es particularmente popular. “Thriller” ha vendido unos 100 millones de copias, con 66 millones en el extranjero. Los fanáticos de Jackson también parecen estar dispuestos a consumir su trabajo, incluso en medio de la polémica, si es necesario, como lo demuestra su reacción a la película de concierto lanzada esta semana como la contra programación de “Leaving Neverland”.

Mientras tanto, el debate sobre el arte contra el artista continúa. Y el legado de Jackson siempre podría sufrir más daños con el tiempo, especialmente si se presentan acusadores adicionales. Sin embargo, los artistas contaminados por acusaciones de actos viles pueden mantener un atractivo comercial mucho después de que se hayan ido. No hay que mirar más allá de los reclamos de abuso sexual dirigidos contra Presley, la segunda celebridad muerta mejor pagada del año pasado, como prueba de que cuando se trata de negocios, la realeza pop a menudo lleva sus coronas a la tumba.

 

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