Las grandes cerveceras están haciendo un buen negocio con la cerveza sin alcohol. Carlsberg, Heineken, Anheuser-Busch InBev, Molson Coors y la japonesa Asahi se están expandiendo hacia productos con bajo contenido de alcohol o sin alcohol, apuntando a un consumidor cada vez más consciente de la salud y a la generación Z, pero el auge parece relativamente pequeño y, si crece, es posible que las no cerveceras se involucren.

Las preocupaciones por la salud vuelven a impulsar la demanda de cervezas sin alcohol, pues los consumidores son cada vez más conscientes de su bienestar e ingerir grandes cantidades de alcohol ya no es una opción.

En una encuesta reciente del Reino Unido, el 36% de los menores de 25 años dijeron que no bebían, por lo que del mismo modo que los grupos tabacaleros han optado por productos sin humo y sin nicotina, las cerveceras ahora se esfuerzan por mantener su relevancia.

El enfoque específico de las empresas en la cerveza con bajo contenido de alcohol se remonta a 2017, donde AB InBev, propietaria de Heineken y Budweiser, lanzó una variedad de marcas, entre ellas Heineken 0.0, Corona Cero y una versión sin alcohol de Leffe Blonde. Carlsberg también tiene versiones de cerveza sin alcohol de Kronenbourg 1664 y Tuborg. Cadenas de supermercados como Walmart, Tesco y Carrefour dedicaron estanterías enteras a cervezas sin alcohol, y los bares ahora muestran una amplia selección para abstemios.

El grupo de clientes potenciales se está expandiendo rápidamente según un informe de YouGov, pues entre 2020 y 2023, el número de bebedores de cerveza sin alcohol en Estados Unidos aumentó del 0.6% de la población adulta al 5.2%.

Estos bebedores son especialmente lucrativos, ya que cuatro de cada cinco bebedores de cerveza sin alcohol tienen menos de 44 años y casi dos tercios tienen más de 1,000 dólares de ingresos mensuales disponibles.

Para las cerveceras, un nuevo mercado en expansión llega en un buen momento. En Estados Unidos y Europa (sus mercados más importantes), los volúmenes están disminuyendo a la vez que las grandes cerveceras también son menos rentables: Heineken registró en 2023 un margen operativo de poco más del 14.5%, una fuerte caída respecto del 17% que obtenía antes de la pandemia, ya que el coste de las materias primas y los salarios del personal se dispararon.

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Cerveceras invierten en más publicidad para mejorar su margen de ventas en cero alcohol

Un problema es que las cerveceras tienen que pagar para participar, por ejemplo, Heineken USA gastó 50 millones de dólares en publicidad en 2020 y regaló 10 millones de muestras en su mercado estadounidense. Más recientemente, firmó un acuerdo de patrocinio de Fórmula 1 por valor de 300 millones de dólares que muestra su cerveza sin alcohol.

El marketing agresivo es en parte necesario porque las cervezas sin alcohol son difíciles de vender. Los primeros consumidores se desanimaron por un regusto desagradable, debido a la necesidad de calentar el producto para quemar el alcohol. Desafortunadamente, esto también eliminó el sabor natural del lúpulo que le da a la cerveza su sabor distintivo. En los últimos años, los cerveceros invirtieron dinero en investigación y desarrollo, lo que ha mejorado el sabor de los productos.

La principal esperanza para los cerveceros es que unos pocos años de alto gasto en publicidad animen a los consumidores a cambiar a cero alcohol. Si es así, el verdadero premio es que los cerveceros algún día podrían aumentar sus márgenes.

Esto se debe a que el cero alcohol a menudo no está sujeto a ningún impuesto, lo que significa que los cerveceros pueden cobrar una cantidad similar por una lata de cero alcohol que por la cerveza tradicional y embolsarse el ahorro.

El año pasado, el grupo holandés pagó unos 6,000 millones de euros en impuestos especiales por su cerveza alcohólica, estos se aplican por razones medioambientales y por el consumo de energía en el proceso de fabricación, así como para gravar el alcohol.

A largo plazo, el fabricante de cerveza de 42,000 millones de euros podrá cobrar el mismo precio por sus bebidas sin alcohol y convertir todos sus 242 millones de hectolitros de cerveza vendidas en bebidas sin alcohol libres de impuestos, incluso si siguiera pagando dos tercios de sus impuestos especiales actuales, la cervecera podría añadir los 2,000 millones de euros ahorrados a los 3,200 millones de beneficio operativo que obtuvo el año pasado, un aumento del 63%.

Los inversores ya pueden estar apostando por este futuro. Heineken, el líder del mercado de bebidas sin alcohol, cotiza a casi 18 veces sus ganancias esperadas en 2025. Por el contrario, AB InBev cotiza a solo 15 veces y Molson Coors a solo 8 veces.

Hay dos problemas principales en este nuevo negocios: uno de ellos es que el mercado de bebidas alcohólicas sin o con bajo contenido de alcohol, con 13,000 millones de dólares de ventas, sigue siendo minúsculo en comparación con los más de 100,000 millones de dólares de ventas que harán en 2023 las tres mayores cerveceras.

Aunque Coca-Cola y PepsiCo carecen de los conocimientos técnicos necesarios para elaborar cerveza, nada les impide comprar una cervecera más pequeña y competir con los fabricantes establecidos.

La empresa estadounidense de cerveza sin alcohol Athletic Brewing, cuyo valor se estimó el año pasado en 500 millones de dólares, se está expandiendo rápidamente en el mercado nacional y en 2023 firmó un acuerdo que le da acceso a las ventas en 5,000 establecimientos del Reino Unido. Lucky Saint, con sede en Londres, es la cuarta cerveza sin alcohol más popular en el mercado del Reino Unido, según datos de NIQ.

Cuanto más concurrido esté el mercado, más difícil será para las cerveceras alcanzar sus objetivos. AB InBev se ha marcado como meta que el 20% de su volumen de cerveza sea de bajo o nulo contenido de alcohol para 2025, pero en su informe anual de 2023 afirmó que no alcanzaría esa meta. Mientras tanto, los analistas se preguntan si la japonesa Asahi podrá cumplir su ambicioso objetivo de generar la mitad de sus ventas a partir de bebidas de bajo o nulo contenido de alcohol para 2040. El año pasado, estas bebidas representaron solo alrededor del 10% de las ventas.

El sector de las bebidas de bajo contenido de alcohol todavía podría acudir al rescate de las cerveceras cuando el consumo de alcohol disminuya. Pero por ahora no es obvio que esto vaya a suceder rápidamente. Y si lo hace, alguien más podría robarles su pinta.

Con información de Reuters

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