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Este texto se publicó originalmente el 1 de junio de 2016. 

Por Matthew Herper

El año pasado, Elizabeth Holmes encabezó la lista Forbes de las mujeres más ricas que crearon sus propias fortunas en Estados Unidos con un patrimonio neto de 4,500 mdd. En Forbes recortamos nuestra estimación de su fortuna a cero. Theranos no tuvo comentarios al respecto.

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Nuestro cálculo de la riqueza de Holmes se basa completamente en su participación de 50% en Theranos, la empresa que realiza análisis de sangre que ella fundó en 2003 con planes de revolucionar el mercado de análisis clínicos que pudieran facilitar el diagnóstico. Las acciones de Theranos no se negocian en ninguna bolsa de valores; inversionistas privados adquirieron participaciones en 2014 a un precio que valuaba a la empresa en 9,000 millones de dólares.

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Desde entonces, Theranos ha sido golpeada con acusaciones de que sus pruebas son inexactas y está siendo investigada por varias agencias federales estadounidenses. Esto, además de nueva información que indica que los ingresos anuales de Theranos son menores a 100 mdd, nos ha llevado a una nueva cifra del patrimonio de Holmes.

Forbes habló con una docena de capitalistas de riesgo, analistas y expertos de la industria y llegó a la conclusión de que un valor más realista para Theranos es de 800 mdd, en vez de 9,000 millones. Eso le da a la empresa crédito por su propiedad intelectual e incluye los 724 mdd que ha levantado, según VC Experts, una firma de investigación de capital. También representa un generoso múltiplo de ventas de la compañía, que una fuente cercana a Theranos reveló a Forbes.

A una valuación tan baja, la participación de Holmes esencialmente no vale nada. Los inversionistas de Theranos tienen acciones preferentes, lo que significa que recibirían un pago antes que Holmes, que es dueña de acciones comunes. De acuerdo con VC Experts, los inversionistas en Theranos tienen un tipo particular de capital, llamado acciones preferentes, que tienen prioridad frente a las acciones comunes en el caso de una liquidación. Forbes no tiene conocimiento de ningún plan para liquidar. Si eso llegara a suceder, los inversionistas preferentes verían un reembolso de su dinero antes de que Holmes recibiera un centavo.

En junio de 2015, la Fundación Carlos Slim (FCS) y Elizabeth Holmes, fundadora de la empresa Theranos, anunciaron una alianza cuyo propósito es fomentar la prevención proactiva de diabetes y otros padecimientos en México, que hasta el momento no se ha traducido en acciones concretas.

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Es posible que en algún momento Holmes pueda levantar más dinero a una valuación mayor a 800 mdd, pero no creemos que ocurra pronto.

He aquí las tres razones por las que Forbes recortó el valor estimado de la compañía de pruebas de sangre:

  1. Es un misterio. A excepción de su valuación de 9,000 mdd, todo sobre la compañía es secreto. Theranos dijo que reemplazaría los análisis de sangre tradicionales, en los que se utiliza una aguja para extraer la sangre, con máquinas que podrían hacer docenas de pruebas con sólo una gota de sangre tomada de un dedo, pero no ha presentado datos que demuestren que su sistema funciona.
  2. Theranos no ha actuado. Holmes ha prometido publicar datos durante seis meses, pero hasta abril no había presentado ninguno. Al principio presentó la aprobación de la FDA a una análisis del virus del herpes como prueba de que su tecnología funcionaba, y que esperaba unas sorprendentes 120 aprobaciones más en breve. Pero la FDA aplicó algunas restricciones que llevaron a Theranos dejar de usar sus pruebas, y no ha recibido una sola aprobación más. Theranos ha anulado miles de pruebas, según un reporte de The Wall Street Journal publicado en mayo.
  3. Puede que no exista el mercado de Theranos. Los expertos externos son escépticos de la idea de que Theranos pudiera valer casi tanto como otros competidores consolidados, como Laboratory Corp. of America (capitalización de mercado: 13,000 mdd) y Quest Diagnostics (capitalización de mercado: 11,000 mdd). Theranos, que cobra menos por prueba, tendría que mejorar drásticamente los márgenes de sus pruebas (lo que ha dicho que puede hacer), así como lograr que muchas más personas se realicen un examen de sangre con ellos.

“Tratar de desplazar a las pruebas de laboratorio de bajo costo es un área simplemente difícil”, dice Robert Nelsen de ARCH Ventures, el inversionista de la salud de más alta clasificación en la lista Forbes Midas. Los márgenes son bajos, y es difícil para las nuevas tecnologías establecerse. Robert Kocher, un socio enfocado en la salud de la firma de capital de riesgo Venrock, dice que si la tecnología de Theranos funciona, encontrará más valor al vender sus máquinas que intentando volver a crear la infraestructura LabCorp y Quest desde cero.

Holmes hará una presentación sobre los datos Theranos en la reunión anual de la AACC, anteriormente la Asociación Americana de Química Clínica, en agosto. Quizá eso nos dé alguna luz sobre los datos que tiene la empresa para respaldar el uso de su tecnología. Mientras tanto, dadas las dificultades en Theranos, Holmes ha salido de la lista de las mujeres más ricas de Estados Unidos y de todas las demás listas de riqueza de Forbes.

 

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