*Este texto se publicó originalmente el 7 de junio de 2016.

El discreto aterrizaje de Vin­cent Etchebehere dentro del avión más grande del mundo marca una nueva era entre México y Francia, aunque él todavía no lo sabe.

Este joven de 33 años es la cabeza de Air France y KLM en México; apenas tenía tres semanas en este país cuando nos recibió en su oficina.

Vincent desempaca sus trajes cuando parece que se apagó el fuego que encendió en redes sociales KLM Royal Dutch Airlines, originaria de Holanda, cuando tuiteó “Adiós amigos”, en alusión a la eliminación de México, en manos de Holanda, en la Copa Mundial de Futbol de Brasil 2014.

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Y comienza a devorar la prensa local muchos me­ses después de que la confrontación entre los presidentes Felipe Calderón, de México, y Nicolas Sarkozy, de Francia, dejó de ser un obstáculo diplomático y comercial entre los dos países.

Recordemos febrero de 2011. En ese entonces, Pablo Ordaz, del periódico El País, dio señales del mal momento por el que pasaban ambas naciones: “No ha­brá Año de México en Francia. Según un comunicado colgado en la página web de la Secretaría de Exterio­res, el Gobierno mexicano descarta su participación en las más de 300 actividades previstas a lo largo de 2011 mientras el Ejecutivo de Nicolas Sarkozy no desista de convertir cada una de ellas en un homenaje a Florence Cassez, una joven francesa condenada a 60 años de cárcel por un secuestro supuestamente cometido en México en 2005. El presidente Sarkozy pretende la extradición de su compatriota para que pueda cumplir la condena en Francia, a lo que se nie­gan en redondo las autoridades mexicanas.”

La Secretaría de Relaciones Exteriores explicaba que a la luz de las declaraciones de Nicolas Sarkozy, México consideraba que no existían condiciones para que se llevara a cabo el festejo. Pablo Ordaz anotaba que Sarkozy advirtió que en cada acto o reunión que participara un miembro del Estado francés, éste dedicaría su inter­vención a recordar a Cassez. “Yo mismo lo haré, inauguraré ese año hablando sobre Cassez”.

Kim Willsher y Jo Tuckman, de The Guardian, escribieron que el presidente de Francia era señalado por actuar como dictador de una república bananera tratando de presionar a México para liberar a Cassez, una francesa encarcelada en este país por presuntamen­te ser miembro de Los Zodiaco, una banda de secuestradores que supuestamente era liderada por Israel Vallarta, su pareja. Él con­fesó, pero ella siempre se mantuvo firme en su versión de que era inocente y desconocía que su novio era secuestrador.

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La presión de Sarkozy

Tras pasar siete años en prisión, Florence Cassez fue liberada a principios de 2013. Eso fue cuando François Hollande ya era el jefe del Estado francés y Enrique Peña Nieto sustituía a Calderón.

El choque diplomático, sin los dos personajes enfrentados y bajo los reflectores, quedó en el pasado.

“La visita del presidente Peña Nieto a París (noviembre de 2015) fue muy relevante y muy bienvenida por parte de los franceses”, señala Frédéric Gagey, presidente y CEO de Air France.

“También fui parte de la cena de Estado en el Palacio del Elíseo en julio pasado, también de la visita del presidente François Hollande a México, y nuevamente durante la visita a este país del señor Matthias Fekl (secretario de Estado encargado del comercio exterior, la promoción del turismo y los franceses en el extranjero). Veo ahora que la relación entre los dos países es buena, provechosa, y ahora estamos verdaderamente optimistas”, relata.

Matthias Fekl, Frédéric Gagey y Vincent Etchebehere llegaron a México en el Airbus A380 de Air France, acompañados de varios empresarios franceses y consejeros estratégicos el pasado 12 de enero.

Entre ellos también arribó Pieter Elbers, CEO de KLM, quien recuer­da que el grupo Air France-KLM fue creado en 2004, como parte de un proceso de consolidación en Europa. Son buenos colegas y trabajan juntos. “Juntos tenemos ahora 16 vuelos a la semana, que es un número significativo”.

Frédéric Gagey reitera que éste es un nuevo capítulo entre la relación México-Francia. Pregunta cuándo fue la crisis diplomática, le recordamos que hace tres años.

“Fue hace tres años y, en efecto, fue muy difícil entre los dos países, a nivel diplomático, por supues­to, pero estamos felices hoy. La relación diplomática entre los dos países es positiva, porque los lazos entre los franceses y mexicanos son muy buenos. En este viaje nos acompaña, por ejemplo, Matthias Fekl, directivos de compañías como Safran, que tiene fuerte presencia en México, con 5,000 o 6,000 empleados. En muchos pro­yectos el grupo Accor ha puesto su atención en México. Así que somos muy optimistas”, comenta.

Prueba de ello, insiste, es que trajeron el avión más grande del mundo a este país. El Airbus A380 mide unos 73 metros de longitud y unos 24 de altura. El Aeropuer­to Internacional de la Ciudad de México (AICM), de hecho, no podía recibirlo, pues no había una pista para él en este país.

“Debo decir que las autoridades mexicanas nos han apoyado”, agre­ga Frédéric Gagey, de Air France. “No era sencillo hacerle adaptacio­nes al aeropuerto capitalino para mantenernos alineados con nuestro programa, porque técnicamente era un gran compromiso estar listos para comenzar a volar con este avión en el año 2016”.

De acuerdo con directivos de la empresa y representantes de la Secretaría de Comunicaciones y Transportes (SCT), que encabeza Gerardo Ruiz Esparza, no hubo complicaciones desde que comen­zaron a trabajar, luego de que fir­maron un protocolo en París junto con el presidente de México.

“Estamos muy complacidos por haber sido recibidos en México, así que ahora tendremos que trabajar mucho”, expone Gagey.

Y ese compromiso, más pesa­do que el avión más grande del mundo, recae en el joven de 33 años que dice desconocer a fondo los capítulos más recientes de la relación México-Francia.

“Empecé a trabajar para Air France-KLM hace 11 años”, afirma Vincent Etchebehere. “He traba­jado en el área comercial y de ventas en diferentes lugares del mundo, en Estocolmo para empezar, en París y en Roma también”, agrega.

Su background es financiero. En los últimos seis años trabajó en el departamento especializado en ventas, precios e ingresos (Chief of Staff to the EVP Commercial, Sales & Alliances, en París).

“Llegué en el vuelo inau­gural con los CEO, pues mi ambición era ir a trabajar a un mercado internacional. Entonces se abrió una oportunidad y me pre­guntaron mis jefes si estaba intere­sado. Y sí, claro. Personalmente me gusta mucho América Latina, y el mercado mexicano me ha parecido muy interesante. Tengo diferentes proyectos, comenzando con el 380. Es un placer, un gran honor, venir a este país; llegué hace tres semanas”, detalla Etchebehere.

Sobre la fuerza que puede tener este joven al enfrentar un mercado tan complejo, dice que se basa en su experiencia en precios y administración de ingresos en otros países: “He traba­jado mucho los procesos de alianzas, políticas comerciales y mucho más, entonces mi objetivo es aplicar todo lo que aprendí allá en este mercado”.

Cuando le pedimos que nos cuente qué fue lo que le encargaron sus jefes antes de subirse al avión y quedarse en México, nos confiesa que el primer objetivo es el éxito de la nave que lo trajo: “El éxito del 380. Cuando decidimos abrir un destino con este avión, que es el más grande de nuestra flota, se trata de una inversión realmente importante. Entonces el primer objetivo fue ése, ¿y qué significa en términos de cifras para París-México?: tener 40,000 pasajeros más en el año”.

La aeronave cuenta con 516 asientos. “En términos del número de pasajeros totales por año esta­mos hablando de un poco más de 300,000”, explica.

Para entrar un poco más a de­talle en su plan, nos platica que se han dado cuenta de que las cabinas premier y business funcionan muy bien en el mercado mexicano: “He­mos visto que en toda América Lati­na más de la mitad de los productos de lujo en general son vendidos en México y es un mercado que ha crecido más de 15% los dos años pasados. Entonces es un mercado importante que crece”.

Explica que también su cabina business tiene mucho tráfico entre México y Europa: “Por ejemplo, el año pasado nuestro load factor, la ocupación de nuestra cabina business, fue más alta que 90%, que significa que a veces algunos días no hemos podido tomar todos los pasajeros que podemos porque a veces fue llena la cabina.

“Entonces hemos decidido también que una razón para el 380 es que la demanda aquí está creciendo y nuestra decisión fue crecer también en oferta de cabina business para captar lo más posible el mercado de hombres de negocios que viajan entre Europa y México”, comenta Etchebehere.

Hablando de mercado, diver­sos expertos nos explican que Air France y KLM tienen más de 25% de los vuelos entre México y el Viejo Continente. Etchebehere lo confirma. Vincent recuerda que su empresa ha estado aquí más de 60 años y que hoy su voluntad de crecer es clara.

“Entre esta decisión, y entre querer aumentar nuestra capaci­dad, y tomar nuestro avión más grande y poder hacerlo, tardamos como cinco años, pero ese es un periodo necesario para hablar con el aeropuerto para adaptar la infraestructura. Para resumir, la voluntad fue hacerlo en pocos años, pero había que esperar”, ahonda.

Sin saber claramente el porqué, Vincent platica que había mucho entusiasmo desde hace años dentro de su empresa, pero no solamente fue esperar a que el avión más gran­de del mundo pudiera aterrizar en este país. Había que coordinar todo con las autoridades france­sas y mexicanas y eso sí que fue un trabajo de largo plazo. Pero hay más detrás.

“Hoy estamos in­virtiendo en los asien­tos, estamos invirtiendo en la calidad de nuestros alimentos, estamos enfocán­donos en otorgar algunos extras que contribuyan a que nuestros clientes estén felices y satisfechos”, agrega Elbers, CEO de KLM.

Entonces no podemos dejar de preguntarle por qué parece que los aviones cada vez son más incó­modos, y, en caso de viajar entre continentes, a veces es un sufri­miento el pasar más de 10 horas en un espacio que no parece diseñado para humanos.

“Es una pregunta justa, lo que hemos introducido para solucionar­lo es lo que nosotros llamamos economy comfort. Quizás no te guste estar sentado así, pero a otra gente sí, si es 200 dólares más barato. Creo que es justo decir que debes tener varias opciones para tus clientes, así que te ofrecemos sen­tarte ahí, pero sólo por 200 dólares menos; pero si lo deseas puedes seleccionar economy comfort, que tiene un cargo extra y no una nueva clase de reservación”.

A pesar del escenario pesimista de los analistas económicos, Elbers señala que es un buen momento para invertir en México.

“Sí”, reitera la cabeza global de KLM. “Si te fijas en los números, siempre hay lugar para mejorar. Y no soy político, pero definitivamen­te hay potencial, potencial para la inversión, potencial para las com­pañías mexicanas, mucho potencial para el turismo; y eso en combi­nación con un número relativo de vuelos limitados hace que sea un momento apropiado para invertir”.

Los planes para México de este grupo, indica, son muy simples: más capacidad y más calidad.

Antes de despedirnos, le pregun­tamos por el tuit que lanzó KLM en redes durante el Mundial de Brasil, unos minutos después de que Holanda eliminara al Tri 2-1, con el gol que dicen algunos no era penal. “Adiós amigos” era el post que en minutos se volvió viral e incendió el ánimo de los mexicanos.

“Fue alguien en el equipo que hizo un posteo con un mensaje no apropiado… el poder o la debilidad, o el peligro de social media es tan rápido, tan veloz… nuestras publica­ciones normalmente son revisadas, hay personas revisándolas, tenemos una oficina revisándolas pero también social media es tiempo, tiempo… y este fue un evento por el que nos disculpamos. No fue apropiado, pero ya está hecho, creo que este es uno de los problemas de social media, se calienta mucho, pero se olvida rápidamente, así que duró como dos o tres días, tú lo sabes mejor, y luego se fue”.

Así arranca esta nueva era entre México y París… y los holandeses.

 

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