La Australian Koala Foundation -AKF-, anunció que cree que “no hay más de 80,000 koalas en Australia”, lo que hace que la especie esté “funcionalmente extinguida”.

Si bien este número es dramáticamente más bajo que las estimaciones académicas más recientes, no hay duda de que los números de koala en muchos lugares están en fuerte descenso.

Es difícil decir exactamente cuántos koalas aún quedan en Queensland, Nueva Gales del Sur, Victoria, Australia Meridional y el Territorio de la Capital de Australia, pero son muy vulnerables a amenazas como la deforestación, las enfermedades y los efectos del cambio climático.

Una vez que una población de koala cae por debajo de un punto crítico, ya no puede producir la siguiente generación, lo que lleva a la extinción.

En detalle

El término “funcionalmente extinto” puede describir algunas situaciones delicadas. En un caso, puede referirse a una especie cuya población ha disminuido hasta el punto en que ya no puede desempeñar un papel importante en su ecosistema.

Durante millones de años, los koalas han sido una parte clave de la salud de los bosques de eucalipto al comer las hojas superiores, y en el suelo del bosque, sus excrementos contribuyen al importante reciclaje de nutrientes. Sus registros fósiles conocidos datan de aproximadamente 30 millones de años, por lo que alguna vez pudieron haber sido una fuente de alimento para otros carnívoros.

Funcionalmente extinto también puede describir una población que ya no es viable. Por ejemplo, en Southport, Queensland, los lechos nativos de arrecifes de ostras están extintos funcionalmente porque más del 99% del hábitat se ha perdido y no hay individuos que puedan reproducirse.

Finalmente, la extinción funcional puede referirse a una pequeña población que, aunque todavía se está reproduciendo, sufre de endogamia que puede amenazar su futura viabilidad.

Variaciones genéticas

Se sabe que al menos algunas poblaciones de koala en áreas urbanas están sufriendo de esta manera, y los estudios genéticos en la costa de Koala, ubicados a 20km al sureste de Brisbane, muestran que la población sufre una variación genética reducida. En el sureste de Queensland, los koalas en algunas áreas han experimentado descensos catastróficos.

También sabemos que las poblaciones de koala en algunas regiones del interior de Queensland y Nueva Gales del Sur están afectadas por condiciones climáticas extremas, como graves sequías y olas de calor, y han disminuido hasta en un 80%.

La investigación exhaustiva y multidisciplinaria de koala continúa en un esfuerzo por encontrar formas de proteger a las poblaciones de koala salvajes y garantizar que sigan siendo viables ahora y en el futuro. La pérdida de hábitat, la dinámica poblacional, la genética, las enfermedades, la dieta y el cambio climático son algunas de las áreas clave que se están estudiando.

¿Cuántos quedan?

El porcentaje estimado de pérdida de población koala en Queensland, Nueva Gales del Sur, Victoria y Australia Meridional fue del 53%, 26%, 14% y 3%, respectivamente. El número total estimado de koalas para Australia fue de 329,000 (dentro de un rango de 144,000 a 605,000), con un descenso promedio estimado de 24% en las últimas tres generaciones y las siguientes tres generaciones.

Desde mayo de 2012, los koalas han sido catalogados como vulnerables en Queensland, Nueva Gales del Sur y el Territorio de la Capital de Australia porque las poblaciones en estas regiones han disminuido significativamente o están en riesgo de hacerlo.

En los estados del sur de Victoria y Australia del Sur, las poblaciones de koala varían ampliamente de abundante a baja o localmente extinguida. Aunque actualmente no están catalogados como vulnerables, estos koalas también están experimentando una serie de amenazas graves, incluida la baja diversidad genética.

Hasta la fecha, la lista actual de “vulnerables” no ha logrado ningún resultado positivo conocido para las poblaciones de koala en Queensland y Nueva Gales del Sur. De hecho, investigaciones recientes muestran invariablemente lo contrario.

Esto se debe a que las amenazas clave para los koalas permanecen, y en su mayoría están aumentando. La principal amenaza es la pérdida de hábitat. El hábitat de Koala (principalmente bosques de eucalipto y bosques) continúa disminuyendo rápidamente, y a menos que esté protegido, restaurado y

Desde 2010

La AKF indicó por su parte que desde el año 2010 monitorearon hasta 128 distritos dentro del alcance del koala. De estos, 41 registran extinción del animal. Desde ese momento, la organización hizo saber lo peligroso que resultaba que el gobierno no cuidara el hábitat de los koalas a través de alguna ley.

“El nuevo gobierno australiano podría promulgar rápidamente la Ley de Protección del Koala. Una buena manera de empezar sería protegiendo los bosques donde habitan los koalas”, destacó la ONG.

Sendas misivas fueron enviadas a los líderes políticos de Australia y ya están en su poder.

Con información de Cultura Colectiva y Science Alert.

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