Reuma, diabetes tipo 1 y esclerosis múltiple son solo algunas de las muchas enfermedades autoinmunes conocidas y hasta ahora son incurables y cada vez existen más casos.

La lista de las enfermedades autoinmunes es larga y asusta, sobre todo porque cada vez hay más personas que las padecen.

Por ejemplo, los casos de esclerosis múltiple se han duplicado en los últimos 40 años.

“Observamos un enorme incremento de enfermedades autoinmunes y, desde hace unos 50 años, un notable retroceso de enfermedades infecciosas”, dice a DW el pediatra Michael Radke, de la Clínica Universitaria de Rostock.

“El sistema inmunitario está ‘desorientado‘ y se dirige contra su propio cuerpo”, asegura.

Sistema inmunológico

En este sentido, entre el 5 y el 8% de la población en Alemania padece una enfermedad autoinmune.

Algunas de las más conocidas son la diabetes tipo 1, la esclerosis múltiple y la enfermedad de Crohn, una enfermedad crónica inflamatoria del intestino.

Las enfermedades autoinmunes pueden afectar a personas en todos los grupos de edad, incluyendo a las personas jóvenes.

La misión del sistema inmunológico es protegernos contra virus, bacterias, parásitos y otros organismos, pero, a veces, comete errores: no reconoce al intruso como tal y ataca a sus propios órganos y tejidos, que pueden quedar dañados si se producen graves reacciones inflamatorias.

Hay dos tipos de enfermedades autoinmunes: aquellas en las que el sistema se dirige contra un órgano concreto, como sucede con el intestino en la enfermedad de Crohn y la piel en la psoriasis. Y aquellas en las que el sistema inmunológico se dirige contra todo el cuerpo, conduciendo a una enfermedad autoinmune sistémica.

Razones genéticas

Los científicos aún no conocen del todo la razón por la cual el sistema inmunológico ataca al propio cuerpo, pero en los últimos años se han producido algunos avances en la investigación.

Al parecer, la herencia genética juega un papel importante en las enfermedades autoinmunes. Ese es el caso de la esclerosis múltiple, la enfermedad de Crohn y el reuma.

Otro factor importante es la alimentación: la flora intestinal influye en la aparición de distintas enfermedades autoinmunes.

También los factores ambientales tienen un rol considerable: fumar, estar expuesto a sustancias químicas, la falta de vitamina D como consecuencia de una escasa exposición a la luz del sol y las hormonas.

Las mujeres suelen verse más afectadas por las enfermedades autoinmunes. El estrés causa inflamación Los expertos advierten que no hay que desdeñar el estrés como factor que influye en la aparición y desarrollo de enfermedades autoinmunes.

Y cuanto más estrés, más a menudo aparecen los episodios de la dolencia. Las molestias suelen tratarse con cortisona, que frena los procesos de inflamación.

Actualmente, muchas enfermedades autoinmunes pueden tratarse bien, aunque siguen siendo incurables. La esclerosis múltiple, por ejemplo, se trata con interferones, que hacen que el sistema inmunológico no reaccione exageradamente.

En Estados Unidos, los médicos confían en las terapias con células madre para tratar las enfermedades autoinmunes. Es una forma de reiniciar el cuerpo, un intento de destruir su memoria inmunológica, con el fin de interrumpir el curso de la dolencia.

Los pacientes deben someterse a quimioterapia para reducir sus defensas al mínimo.

Después, el sistema inmunológico vuelve a ser reconstruído con ayuda de células madre.

En Alemania, ese tratamiento solo se permite cuando no hay ninguna otra solución posible, ya que es un método que reviste muchos riesgos, incluyendo la muerte.

Con información de DW.

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