Por Deniz Cam

A una hora de distancia de la frontera de Estados Unidos (EU) y México, en la pequeña ciudad de Carrizo Springs, Texas, se encuentra: The Studios (Los estudios, en español), una estructura indescriptible, de un solo piso y de casi 11 hectáreas de extensión. Stratton Oilfield Systems, una subsidiaria de Stratton Securities, construyó y abrió los Estudios en 2012 para albergar hasta 500 trabajadores de campos petroleros fuera de la ciudad, durante el auge del área de Eagle Shale (fue uno de los puntos de perforación más activos de petróleo y gas [no convencionales] en los Estados Unidos en 2010).

La gente se hospedó en este “campamento de hombres”, término utilizado para describir este y otros alojamientos de la fuerza laboral, que aparecieron para acomodar a los trabajadores petroleros temporales, por un mínimo de 29.95 dólares por noche (570 pesos mexicanos, aproximadamente. Calificados como “viviendas superiores”, los Estudios ofrecían servicio de limpieza diaria, las tres comidas, instalaciones para hacer ejercicio, televisores de pantalla plana y cocinas en todos los apartamentos y seguridad las 24 horas.

Fue un buen negocio hasta que llegó la crisis. Stratton cerró el campamento de hombres en 2016 cuando los precios del petróleo bajaron y el trabajo relacionado con el crudo se agotó. El complejo estuvo desierto por tres años. Ahora este excampamento se ha convertido en un refugio para jóvenes migrantes. El gobierno federal alquiló el espacio en junio, y en cuestión de semanas lo convirtió en un refugio temporal con dormitorios, aulas, un comedor y un campo de fútbol. Este espacio (totalmente remodelado) reabrió sus puertas el 30 de junio y puede albergar hasta 1,300 menores.

Hoy, 232 niños, principalmente de Honduras, Guatemala y El Salvador, se quedan en el refugio de afluencia temporal de Carrizo Springs. Dentro de sus habitaciones se encuentran banderas americanas, dibujos y oraciones. Una nota manuscrita en el dormitorio de un niño dice: “Dios bendiga a América. Dios bendiga a el Guatemalteco”. En el edificio adyacente, el bosquejo de una niña de su familia va acompañado de estas dos palabras: ” Los extraño, te extraño”.

El hombre que propuso la idea de vivienda temporal para migrantes en Carrizo Springs es Daniel Stratton, el fundador y propietario de Stratton Industries. Hizo una propuesta al pueblo en 2016, el año en que tuvo que cerrar el campamento de hombres, para reabrir los Estudios como centro de detención.

Stratton, quien ha dirigido su compañía desde 1987 con su esposa, Shannon, ha trabajado en financiamiento de arrendamientos por más de 25 años. Según un archivo del sitio web de Stratton, ha asegurado más de 1 mil millones de dólares (mdd) en financiamiento para cientos de instalaciones comerciales, federales, municipales, educativas y de atención médica durante ese tiempo. 

Entre sus proyectos se encontraba un contrato de arrendamiento operativo de 24 meses en el Trump International Golf Club en West Palm Beach, Florida.

“[Las familias migrantes] no tienen antecedentes criminales, más bien están escapando de la violencia”, sostuvo Stratton, un veterano, en una reunión municipal en 2016. “Están tratando de venir a Estados Unidos como lo hicimos muchos de nosotros en el pasado”. Sin embargo, la comunidad finalmente rechazó su propuesta.

Imagen del sitio web de Studios de Carrizo Springs, diciembre de 2013.

Sin embargo, en junio, Stratton Industries firmó un contrato de arrendamiento por 5 años con el gobierno federal por 8,8 mdd. “No ha habido ningún retroceso”, dijo Shannon Stratton a Forbes en una breve llamada telefónica. “La gente simplemente no está tan preocupada como lo estaba. No es un centro de detención, es un refugio. Es una diferencia enorme. Es mucho más aceptable”. Stratton remitió preguntas adicionales a un representante de la Oficina de Reasentamiento de Refugiados, una división del Departamento de Salud y Servicios Humanos.

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“Abrir el refugio de Carrizo Springs es un paso prudente para garantizar que [el Departamento de Salud y Servicios Humanos (HHS, por sus siglas en inglés)] pueda cumplir con su responsabilidad, por ley, para proporcionar refugio a [menores no acompañados] remitidos a su cuidado por [Seguridad Nacional]”, escribió el Gobierno Federal en una declaración el 1 de julio. “El HHS está ampliando la capacidad de camas para garantizar que pueda seguir el ritmo. Sobre la base del crecimiento anticipado, además espera que continúe su necesidad de capacidad de camas adicionales, a pesar de colocar [a los menores] con patrocinadores a tasas históricamente altas”.

La red de refugios federales consta de 168 instalaciones en 23 estados y está buscando expandirse, según Mark Weber, el portavoz del HHS. La creciente necesidad puso a Carrizo Springs de nuevo en el radar del gobierno. “Muchas de las comunidades [agrícolas] tienden a reducirse con el paso de los años por diversas razones”, dijo Thomas Tunstall, director de investigación senior de la Universidad de Texas en San Antonio. “Las comunidades compitieron por las operaciones de la prisión [y los centros de detención] como una forma de crear empleo local”.

Más de 50,000 niños migrantes han estado bajo custodia federal desde noviembre pasado, un aumento del 60% desde el año anterior, sobrecargando un sistema que no estaba equipado para procesar a menores no acompañados, en esos niveles.

“Dios bendiga a América. Dios bendiga al Guatemalteco”

El mes pasado, una instalación fronteriza en Clint, Texas, que está bajo la jurisdicción de Aduanas y Protección Fronteriza, fue objeto de un intenso escrutinio después de que los informes revelaran que los niños no tenían acceso a suficiente agua, alimentos y saneamiento adecuado.

Otro informe explosivo de NBC News a principios de julio describió una situación grave en una instalación fronteriza en Arizona, en la que los niños denunciaron agresiones sexuales y represalias de agentes de la patrulla fronteriza, incluida la obligación a dormir en concreto duro.

En medio de la gran polémica, se abrió el refugio de afluencia temporal de Carrizo Springs. Mientras que el HHS arrendó el espacio, el refugio está a cargo de BCFS, una organización sin fines de lucro con sede en San Antonio, también conocida como Baptist Child & Family Services.

La organización podría recibir pagos de casi 308 mdd hasta el 31 de enero de 2020, según el acuerdo actual. BCFS emplea a 747 personas en las instalaciones y le cobra al gobierno de los Estados Unidos entre 750 y 800 dólares por niño (diario), según su director ejecutivo, Kevin Dinnin. BCFS operó el campamento Tornillo, actualmente cerrado, para jóvenes migrantes, que se cesó actividades en diciembre pasado, luego de un informe del inspector general del HHS, que expresaba inquietudes acerca de la verificación de antecedentes del personal y la cantidad de médicos en las instalaciones.

“Somos los buenos”, le dice Dinnin a un grupo de periodistas que visitan el refugio. En ese momento, se encuentra en una habitación con poca luz y de luces azul oscuro en lo que el personal llama: el Puesto de Comando de Incidentes del refugio de Carrizo Springs. Detrás de él, hay un equipo de una docena, que mira las instalaciones a través de pantallas planas grandes que muestran áreas fuera de los dormitorios o de la entrada principal.

También le dan actualizaciones sobre “eventos”, como los manifestantes que estaban en el lugar ese día. “Odio [esta operación] con pasión”, dice Dinnin, cuyo salario como presidente de BCFS era de 500,000 dólares en 2017. Si dependiera de él, dice, “cerraría las puertas tan pronto como se vaya el último niño”.

“Estaremos felices cuando podamos cerrarla”, concuerda Mark Weber, el portavoz del Departamento de Salud y Servicios Humanos. “No tenemos ningún deseo de acumular más niños”.

A pesar del calor (las temperaturas alcanzaron un máximo de 40 grados Celsius en un día reciente de julio) y su ubicación aislada, docenas de manifestantes han viajado al refugio de Carrizo Springs. “[Las organizaciones sin fines de lucro] están ganando los mismos millones de dinero”, dice Cat Yuracka, una abuela de 65 años que fue al refugio a protestar y se pone un brazalete multicolor que dice: “Niños Gratis”. “Al estar tan lejos y en medio de la nada, es por diseño que no salimos”, agrega. “No quieren que nadie los mire”.

Si bien tiene sus críticos, algunos están contentos de ver el refugio abierto. Hay residentes de Carrizo Springs que lo consideran bueno para los negocios. El 4 de julio, el único Pizza Hut en la ciudad recibió un pedido sin precedentes: 180 pizzas, por un valor aproximado de 3,000 dólares, que se entregarían a los Estudios. “Nos dijeron que seguirán pidiéndonos a los niños”, dice Marina Trujillo, la gerente del restaurante. “Están trayendo en muchos puestos de trabajo. Ellos traen negocios. Sé que mucha gente de fuera de la ciudad venía a protestar contra esto. Sinceramente, no veo nada malo en ello “.

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