Imaginemos que pudiéramos reemplazar los combustibles fósiles con las propias estrellas, pues de esto se trata el nuevo Experimental Advanced Superconducting Tokamak, o EAST, un proyecto chino de fusión nuclear.

EAST es un reactor de fusión con sede en Hefei, China, que ahora puede alcanzar temperaturas hasta seis veces más calientes que el sol.

El reactor en su interior trabaja de forma tal que la fusión se produce cuando dos átomos ligeros se combinan en uno solo, más grande, liberando energía en el proceso. Suena bastante simple, pero no es fácil de lograr. Porque estos dos átomos comparten una carga positiva. Y al igual que dos imanes opuestos, esos átomos positivos se repelen entre sí.

Las estrellas, como nuestro sol, tienen una gran manera de superar esta repulsión y eso se debe a su tamaño masivo, lo que crea una tremenda cantidad de presión en sus núcleos. Así, los átomos se unen más entre sí, lo que los hace más propensos a chocar. Hay un solo problema y es que no tenemos la tecnología para recrear ese tipo de presión en la Tierra.

Pero afortunadamente, hay otra manera. También puedes generar fusión con temperaturas extremas. Y eso es exactamente lo que hacen los dispositivos como ESTE. Cuanto más alta es la temperatura, más rápido se mueven los átomos y más probable es que colisionen.

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Un acto de equilibrio

Esto se convierte en un acto de equilibrio. Si la temperatura es demasiado alta, los átomos se mueven demasiado rápido. Si hace demasiado frío, los átomos no se moverán lo suficientemente rápido. Entonces, la temperatura ideal para generar fusión es de alrededor de 100 millones de grados centígrados. Eso es más de 6 veces más caliente que el núcleo de nuestro sol.

Sólo unos pocos experimentos de fusión en el mundo han superado este hito. Y el último fue el ESTE. Gastó la fusión nuclear durante unos 10 segundos antes de apagarse. Y aunque fue un gran avance para EAST, está muy lejos de transformarse en una fuente de energía sostenible para la gente de la Tierra.

Y eso en realidad fue a propósito, porque este es un pequeño reactor, con solo unos pocos metros de ancho, no se supone que sea una central eléctrica a gran escala. Es un experimento. Y en este momento, es una de las tecnologías de fusión más eficaces del mundo.

Al igual que ITER, abreviatura de International Termonuclear Experimental Reactor, el proyecto de fusión más grande del mundo hasta la fecha. Treinta y cinco países han invertido miles de millones de dólares en su construcción. Y está diseñado para ser el primer reactor de fusión en producir más potencia de fusión que la potencia utilizada para calentarla.

Como se observa, se necesita poner mucha energía en estas máquinas para que funcionen. Esta prueba EAST reciente, por ejemplo, consumió más de 10 megavatios de potencia. Suficiente para alimentar 1,640 hogares estadounidenses por un año. Y no rindió ni la mitad de esa cantidad. Un tema muy importante para resolver.

Pero vale la pena el esfuerzo. En primer lugar, los reactores de fusión prácticamente no producirían residuos radiactivos en comparación con las centrales nucleares. Pero aún mejor. Los reactores de fusión pueden funcionar con agua de mar, un recurso renovable y sostenible.

Para tener una perspectiva, la cantidad de agua en el lago Erie -límite de EU con Canadá-, es suficiente para producir más que solo los combustibles fósiles que quedan en el planeta. Y a diferencia de otras fuentes de energía, no necesita que el sol brille ni que el viento sople.

Con información de Business Insider

 

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