Por Alan Ohnsman

Tesla concluyó su segundo trimestre con un característico florecimiento dramático, haciendo todos los esfuerzos posibles para alcanzar un objetivo elusivo de construir 5,000 autos Model 3 a la semana. Ahora, el fabricante de automóviles mercurial dirigido por el multimillonario Elon Musk tiene que asegurar y suavizar ese ritmo para garantizar la calidad del producto y evitar el agotamiento de los trabajadores de la fábrica, una tarea que parece un poco más difícil con la partida de su jefe de ingeniería Doug Fiel.

Musk tuiteó el 1 de julio que la compañía logró construir 7,000 autos Model 3 en siete días, y la compañía dijo que la producción total del automóvil, con un precio nominal de 35,000 dólares, ascendió a 28,578 dólares en el trimestre, aproximadamente tres veces el volumen en el primer trimestre. A finales de agosto, la producción del automóvil debería llegar a 6,000 unidades por semana.

“Los últimos 12 meses fueron algunos de los más difíciles en la historia de Tesla, y estamos increíblemente orgullosos de todo el equipo de Tesla por lograr la tasa de producción de 5,000 unidades del Model 3”, dijo la compañía en un comunicado. “No fue fácil, pero definitivamente valió la pena”.

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Después de 12 meses de una “infernal” producción que incluía horarios estrictos para alcanzar la tasa de 5,000 unidades, salidas de gerentes de alto nivel, montaje de una línea de ensamblaje exterior junto a la planta de Tesla en Fremont, California (donde parece que Musk vivió durante gran parte del mes pasado), puede que la compañía finalmente esté evolucionando a ser un fabricante masivo. Y aunque llegar a la meta parece ser tan importante como cuando los autos Model S salieron por primera vez de la planta de Fremont hace seis años, llegar allí no fue agradable y el ritmo puede ser difícil de mantener, especialmente con la pérdida de su respetado jefe de ingeniería.

El vicepresidente senior Field, un ingeniero de renombre que Musk separó de Apple en 2013, había estado en un año sabático desde mayo. “Después de casi cinco años en Tesla, Doug Field seguirá adelante”, dijo la compañía en un comunicado, sin dar más detalles. “Nos gustaría agradecer a Doug por su arduo trabajo a lo largo de los años y por todo lo que ha hecho por Tesla”.

Su partida, informada anteriormente por el Wall Street Journal, se produce después de que Nick Kalayjian, vicepresidente de ingeniería de Tesla y el teniente de campo de Field, dejara la empresa en junio. Musk también anunció un recorte general del 9% en los puestos de trabajo el mes pasado, lo que puede reducir aún más sus niveles de ingeniería.

Los trabajadores de Tesla celebran que la compañía alcanzó una tasa de producción semanal de 5,000 autos del Model 3 en su planta de ensamblaje de Fremont, California. Foto TESLA

 

‘Un esfuerzo hercúleo’

Efraim Levy, un analista de acciones de CFRA Research, dijo en una nota el lunes que aunque es optimista de que con el tiempo Tesla puede mantenerse constantemente en la tasa del Model 3 de más de 5,000 autos por semana, decidió recortar su recomendación sobre sus acciones a Sell from Hold, pues la acción se cotiza muy por encima de su precio objetivo de 300 dólares.

“Después de los esfuerzos hercúleos y aunque unas pocas horas después de un plazo autoimpuesto, TSLA finalmente logró su último objetivo de alcanzar la producción de 5,000 autos Model 3 por semana”, escribió Levy. “Mientras tanto, no vemos que esta tasa de producción sea sustentable desde el punto de vista operativo o financiero”.

Gordon Johnson, un analista de Vertical Group particularmente reacio a las acciones de Tesla, tuvo una visión más pesimista, sugiriendo en una entrevista con Bloomberg Television que Tesla no había logrado su objetivo. “No creo que estén cerca de una tasa de producción de 5,000 automóviles por semana, a pesar de que casi todos los medios destacan eso”, dijo Johnson.

El ritmo de producción es fundamental para ayudar a Tesla a generar suficientes ingresos para finalmente alcanzar una rentabilidad constante, un objetivo que eludió a la empresa desde su oferta pública inicial de 2010.

“El problema es que Tesla parece ser bueno en tasas de ‘explosión’, pero necesita alcanzar una consistencia que vendrá, pero mi pronóstico es que venderán un poco más de 100,000 Model 3 este año en los Estados Unidos”, dijo Alan Baum. La consultora Baum and Associates se especializa en rastrear y pronosticar las ventas de vehículos eléctricos.

Las evaluaciones de los extraordinarios esfuerzos de producción de Tesla por parte del Wall Street Journal y el New York Times suscitaron dudas sobre si sus soluciones aparentemente sobre la marcha para acelerar el trabajo de ensamblaje afectarán la calidad del Model 3. The Times también notó que los trabajadores de ensamblaje están sintiendo un alto nivel de presión para mantener el ritmo, a menudo trabajando turnos de producción de 10 a 12 horas, lo que provoca una rotación frecuente en la fábrica.

Además de aumentar la producción del Model 3 a 6,000 unidades por semana a fines de agosto, Tesla reiteró su objetivo de ser rentable y tener un flujo de caja positivo en la segunda mitad de 2018. Probablemente los aranceles chinos en represalia por el enfoque de la administración de Trump a la política comercial no deberían impedir que Tesla obtenga rentabilidad en el tercer trimestre y los siguientes, dijo la compañía en un comunicado.

La producción total, incluidos los Model S y los híbridos del Modelo X, alcanzó 53,339 unidades en el trimestre, un récord de la compañía. Entregó 40,740 vehículos durante el período, incluidos 18,440 Model 3. Un gran salto en el ritmo de producción al final del trimestre significó que 11,166 Model 3 adicionales estaban en tránsito hacia los clientes y se contarán como entregas del tercer trimestre.

A pesar de que entregó 28,386 Model 3 desde que comenzó la producción hace un año, las demoras en el ensamblaje parecen haber mantenido las reservas para el auto, con “aproximadamente 420,000” al final de la primera mitad, dijo la compañía. Reportó alrededor de 450,000 reservas al final del primer trimestre.

En su historia relativamente corta, Tesla nunca ha operado como un fabricante de automóviles convencional y no muestra signos de hacerlo ahora. Debería ser así, porque cuando se trata de producción de automóviles, las soluciones astutas y rápidas pueden ser útiles, pero no son una estrategia confiable a largo plazo. Los toros de Tesla a largo plazo han mantenido la esperanza de que las cosas buenas sucedan una vez que la compañía alcance de manera sostenible la escala de producción a gran escala. Está haciendo esa transición, pero llegar allí ha sido complicado y costoso.

Para la viabilidad y la salud financiera a largo plazo de Tesla, menos caos y una previsibilidad más (aburrida) serían un cambio bienvenido.

 

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