Por Mauricio Hernández Armenta

 

Después de la renuncia de Travis Kalanick a la silla principal de Uber Technologies, sólo algunos selectos directivos de la empresa pueden contestar las llamadas telefónicas y acudir a las importantes juntas con los socios. Uno de ellos, y quizá de los más socorridos, es David Richter.

Richter es un directivo que se mueve con reserva y prefiere el bajo perfil. Casi no da entrevistas. A pesar de su trascendente puesto de director de innovación y desarrollo y encargado de supervisar al equipo de negocios global de la compañía, procura mantenerse lejos de los reflectores.

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Con el peso de una empresa que tiene presencia en 76 países y presta su servicio en más de 450 ciudades, Richter se refiere a México como uno de los países favoritos para la firma, nación donde, por cierto, cumple cuatro años en agosto.

El directivo se asombra de la importancia y los resultados que ha tenido Uber en este país, con operaciones en 21 estados y 35 ciudades, y donde se prevé una gran oportunidad de crecimiento para los próximos 18 meses.

Richter, uno de los hombres más importantes de Uber en el mundo, acaba de aterrizar en México, de un vuelo procedente de San Francisco, donde vive con su esposa Jana Messerschmidt, su hija Sasha y su perro Tanner. Incluso, antes de llegar a su hotel, se dio el tiempo para platicar en exclusiva con Forbes México.

 

¿Qué significa México para Uber?

México y Latinoamérica son muy importantes para nosotros. En mi rol anterior, como vicepresidente de Iniciativas Estratégicas, el entonces CEO [Travis Kalanick] solía hablarme de prioridades; una de ellas era México. Así que, incluso antes de mi actual puesto, [México] estaba en mi portafolio, simplemente, porque presenta una gran oportunidad de crecimiento.

Después de cuatro años en el país, Uber ha posicionado a México como el tercero más importante para su negocio, sólo después de Estados Unidos y Brasil.

Por ejemplo, hace unos días, la empresa anunció una inversión de 6,850 millones de pesos (mdp). Este monto, señala la firma, será considerado para promociones dirigidas a socios-conductores y usuarios, soporte continuo en el uso de su aplicación y contratación de empleados directos, así como expansión de sus oficinas y centros de atención a socios a lo largo del país, entre otros. Todo esto, calcula, en 18 meses.

“Cuando me uní a Uber por primera vez, a principios de 2014, en la Ciudad de México teníamos unos 35 autos en total. Ahora, me parece que la cifra de socios activos en todo México es cercana a los 230,000. Al mismo tiempo, el número de usuarios ha explotado. Ahora tenemos cerca de 7 millones, sólo en México. Los números son, simplemente, espectaculares. Creo que las inversiones son importantes: hoy en día, hemos invertido cerca de 130 millones de dólares (mdd) en México, desde que nos instalamos aquí. Estamos previendo invertir 380 mdd”, detalla Richter.

 

Primera vez en México

“Estábamos en un edificio de oficinas compartidas que no tenían aire acondicionado; no como ahora, en este lujoso edificio. Recuerdo que eran 70 personas trabajando muy duro para que algo sucediera, lideradas por Rodrigo Arévalo. Ahora tenemos a 250 personas en un espacio que tiene aire acondicionado suficiente y que, probablemente, crecerá a 350 personas para el final del próximo año. Así que todo será crecer, pero haciéndolo de una forma segura, confiable y asequible en términos de dar más oportunidades a nuestros socios y más formas de interacción a nuestros usuarios.

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En la imagen, un vehículo autónomo de Uber circula en las calles de San Francisco, California. Foto: Justin Sullivan/Getty Images.

¿Qué desafíos están encarando, en términos de innovación y desarrollo en México?

Es una pregunta muy interesante. Aunque ha sido publicado ampliamente que en Uber hemos experimentado dificultades con nuestro crecimiento, queremos trabajar en esto y seguir adelante. Nuestro ceo anterior [Travis Kalanick] aportó a la empresa en una forma inigualable. [Ahora] estamos trabajando muy duro para remediar los errores del pasado y continuar de una forma muy positiva.

Como parte de eso, tenemos un enfoque global. Así que, incluso mientras la mayoría de nuestro talento en ingeniería de productos ha estado históricamente en Estados Unidos, nuestro crecimiento será mayor y más global, especialmente en Latinoamérica. Sea México o Brasil, [pero] ése es nuestro enfoque. Mi equipo y personal de negocios crecerá tremendamente aquí. Estaré trabajando de forma muy cercana con el equipo de operaciones en México.

¿Cuánto invierte Uber en innovación y desarrollo?

No sacamos un número exacto, pero tenemos un muy buen capital: miles de millones; y seguimos en modo de crecimiento. Invertimos una vasta mayoría de nuestro dinero en hacer crecer nuestro producto, mejorándolo y haciéndolo más seguro, tanto del lado del usuario como del socio. Siempre, para continuar con la innovación.

 

Como en los Supersónicos

Uno de los temas que más apasionan a David Richter es la innovación. En específico, la movilidad con vehículos autónomos.

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David Ritcher. Foto: Fernando Luna Arce

“Admitiré que, en mi primera experiencia con estos vehículos, esperaba que fuera como en la caricatura de Los Supersónicos, donde todos se mueven rápidamente y sin problemas. Tampoco es como tu vecina de 17 años que acaba de obtener su primer auto y maneja de forma muy entusiasta, sino como una abuelita… muy reservados: cuando se encuentran con un paso peatonal, se detienen mucho antes.

Así que estos vehículos autónomos serán notablemente más seguros y cambiarán nuestro modo de experimentar nuestras ciudades. Y para esto estamos invirtiendo fuertemente en el tema.

En enero de 2015 tuvimos a nuestros primeros empleados que se unieron a Uber ATG, el grupo Uber Advanced Technologies (Tecnologías Avanzadas) que ahora tiene a más de 1,000 empleados trabajando en el futuro del transporte: los vehículos autónomos, que se conducen solos.

¿Cómo está afrontando Uber a su competencia, en términos de innovación y desarrollo?

Una de las cosas sobre la competencia es que te impulsa. Mucha gente olvida que Uber no fue la primera compañía de transporte compartido. De hecho, hubo varias otras antes y nosotros fuimos inspirados por su ejemplo. Así que, mientras sean ideas que nosotros generamos u otras que vemos de nuestros competidores, buscamos innovar para el beneficio de nuestros socios y usuarios. Creemos que somos de los mejores, si no es que los mejores, en hacer que las cosas sucedan convirtiendo ideas en realidad.

¿Cuál es la visión del futuro en este negocio?

Propongo tres cosas: más y más de Uber como una entidad global. Simplemente porque el crecimiento es tan extremo en regiones como Latinoamérica, y México en particular, que veremos a Uber menos como una compañía enfocada en Estados Unidos y más como una compañía global, pero con un enfoque tremendamente local. Una de las razones por las que estoy muy feliz de estar aquí es porque puedo celebrar los logros de mis colegas con base en la Ciudad de México.

No son los Estados Unidos dándole a los colegas mexicanos instrucciones sobre qué hacer, sino que quienes están aquí entienden el fin y trabajamos juntos para conseguirlo.

En segundo lugar, notarás una mayor madurez de la compañía mientras instalamos mejores controles, en parte como consecuencia de cosas que han sido publicadas ampliamente; pero, también, en nuestro camino hacia una mayor madurez como compañía, experimentarás a Uber madurando desde su startup. Por último, pero no menos significativo, tendremos un nuevo ceo en el futuro próximo. Y ella o él será el nuevo rostro de Uber, y realmente espero eso con ansiedad.

¿Cómo será la movilidad para los próximos años? ¿Vehículos autónomos, eléctricos?

[Ríe] El futuro será Uber. Digo esto entre broma y no, porque el futuro sí es Uber… y otros que están trabajando para hacer de los vehículos compartidos y vehículos autónomos una realidad.

Los vehículos autónomos existirán dentro de cierto periodo de tiempo. Pero, en el futuro próximo, serán probablemente los socios quienes harán que las cosas sucedan. Así que [esto ocurrirá] mientras más y más socios lleguen a esta plataforma que no tiene paralelo, en términos de ser una oportunidad flexible para el autoempleo. En el periodo inmediato, sean cinco o 10 años, o inclusive más hacia el futuro, ésa será la dinámica de crecimiento más eficiente.

También veremos la implementación de esta plataforma logística bajo demanda para el transporte de otras cosas, por ejemplo, como lo hace UberEats para el transporte de comida. Pero esto podría ser generalizado de forma más amplia.

¿Cuándo podremos ver el coche autónomo de Uber en México?

Ya está en las calles de Pittsburgh y Arizona…

¿Y en México?

Uhm, no hemos hecho públicos nuestros planes internacionales en ese frente. Pero pensamos que… para el periodo inmediato.

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