Por Lauren Gensler y Samantha Sharf

Después de que el buró de crédito al consumidor Equifax reveló en septiembre pasado que los datos personales de 145 millones de estadounidenses habían quedado al descubierto en una violación de sus computadoras, llegaron las clásicas medidas ante un escándalo corporativo. Inversionistas nerviosos disminuyeron sus acciones en un tercio. El CEO y otros altos ejecutivos sintieron un repentino impulso de “retirarse”. El Congreso llevó a cabo audiencias. Demandas fueron archivadas. Esta respuesta, sin embargo, fue la más sorprendente: las inscripciones en Credit Karma, que requería que los consumidores confiaran sus registros crediticios a una compañía adicional, repuntaron en un 50%. Al parecer, algunas personas, hartas de los hackers, concluyeron que la única forma de proteger sus datos financieros del villano era que “el bueno” también los tuviera. Y Credit Karma había construido esa reputación, particularmente entre los Millennials.

Más de 80 millones de estadounidenses (uno de cada tres adultos) son ahora “miembros” de Credit Karma y son elegibles para usar su creciente menú de servicios gratuitos, incluido el acceso en cualquier momento a sus archivos de crédito y puntajes; consejos para elevar esos puntajes; alertas de aplicaciones de crédito y nuevas cuentas abiertas a su nombre; ayudar a corregir errores en los informes; e incluso la preparación de impuestos. Cuando inician sesión, también reciben recomendaciones personalizadas sobre nuevas tarjetas de crédito y préstamos que probablemente les serán aprobados y les resultarán atractivos: un proceso de segmentación tan efectivo que, gracias a los amplios datos de Credit Karma sobre sus usuarios, generó 680 mdd en comisiones por referencias de los prestamistas en 2017, por encima de los 500 mdd de 2016. En marzo, la empresa aún privada fue valorada en 4,000 mdd.

La historia de Lin es un clásico: el inmigrante perseverante que todavía no le ha dicho a sus padres cuánto vale. (“Quiero asegurarme de que sea realmente real”, explica.) A la edad de 4 años, Lin se mudó con su familia desde China a Las Vegas, donde su madre trabajaba seis días a la semana como crupier y su padre trabajaba como cocinero. Lin estacionó autos en una lujosa discoteca mientras estudiaba economía y matemáticas en la Universidad de Boston.

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Después de graduarse en 1998, se fue a trabajar para una unión nada sexy de crédito federal; saltó a una startup de Internet, que fracasó; después trabajó para UPromise y en 2004 tomó un trabajo de análisis de datos en el pionero de préstamos en línea E-Loan en San Francisco. Fue un movimiento fatídico. En el año 2000, Lin se enteró de que E-Loan había intentado dar a sus posibles prestatarios un vistazo a sus puntajes de crédito FICO: los números de tres dígitos vendidos a prestamistas que se derivan aplicando algoritmos propios de FICO a la información del buró de crédito de un consumidor, incluido el uso de crédito, pagos a tiempo, incumplimientos y quiebras. FICO y las agencias de crédito no querían que los consumidores vieran sus puntajes, E-Loan se vio obligado a retroceder.

Durante dos años, el trío trabajó desde tres ciudades diferentes. Carecían de un locus y una reputación de Silicon Valley, pero se enorgullecían de poder relacionarse con las preocupaciones financieras típicas de los estadounidenses. Mustard se había endeudado con 36,000 dólares después de mudarse a Los Ángeles desde la pequeña ciudad de Ohio donde creció. (“A mi esposa le gusta llamarlo maíz, maíz y soja”, dice ella). La familia de Graciano dirige asilos en Pittsburgh. El equipo se mantuvo unido. Hoy, Mustard, de 45 años, es el director de ingresos de Credit Karma y Graciano, de 36, supervisa a 400 ingenieros como director de tecnología.

Al principio, dice Graciano, el trío no recibió “amor ni interés” de las agencias de crédito. Pero tuvieron una brecha que E-Loan no tuvo en el año 2000: las agencias de crédito habían creado sus propios puntajes para competir con FICO y habían comenzado a venderlos, junto con la supervisión del crédito, a los consumidores. TransUnion – un rezagado en ese negocio – finalmente rompió filas y acordó vender sus puntajes a Credit Karma, que comenzó a darle a sus usuarios una versión beta gratuita en febrero de 2008. Los fundadores habían estado trabajando con un presupuesto reducido y planeaban cubrir los cargos de TransUnion vendiendo anuncios publicitarios a los prestamistas en el sitio de Credit Karma.

Luego vino la crisis financiera de septiembre de 2008. Dos semanas después, todos menos uno de las dos docenas de anunciantes del sitio habían huido. Sin ingresos, Credit Karma, para entonces con siete empleados, casi colapsa. Fue rescatado por 500,000 dólares de capital ángel en octubre. En el otoño de 2009, una recaudación de fondos de la serie A liderada por QED Investors trajo otros 2.5 mdd. Lin estaba decidido a hacer que ese efectivo durara. Durante cuatro años, la compañía funcionó desde un cuarto piso sin ascensor sobre un pub irlandés en el distrito financiero de San Francisco.

Para 2013, Credit Karma tenía 8 millones de miembros, y las compañías de tarjetas de crédito volvían a buscar clientes agresivamente. Ese abril, Credit Karma recaudó 30 mdd en una ronda serie B liderada por Ribbit Capital y Susquehanna Growth Equity. A mediados de 2015 había recaudado un total de 368.5 mdd de una lista A de inversionistas. (El pasado mes de marzo, la firma de capital privado Silver Lake colocó 500 mdd para comprar las acciones de los primeros inversionistas y empleados, los cofundadores no vendieron ninguna).

Frente al éxito disruptivo de Credit Karma, en 2013 FICO finalmente comenzó a alentar a los bancos a compartir puntajes de crédito con sus clientes de forma gratuita. A Micky Malka, socio gerente de Ribbit Capital, no le molesta esa competencia. “Los bancos que hacen esto solo están cumpliendo con un requisito.No es su negocio”, dice. “Lo que estamos construyendo es mucho más grande que eso. Los puntajes de crédito son solo un medio para un fin”, agrega Lin. El fin: conseguir buenas ofertas para los consumidores y ganar dinero en el proceso.

Los prestamistas pagan entre 100 y 300 dólares a Credit Karma cada vez que un miembro hace clic en una recomendación y es aprobada. Gracias a toda la información que tiene sobre los miembros (incluidos, para algunos, los ingresos que informaron al Servicio de Impuestos Internos,IRS por sus siglas en inglés), más del 80% de las solicitudes de tarjetas de crédito sugeridas por Credit Karma son aprobadas, el doble de la tasa de la industria.

Todo este cúmulo de datos financieros alza muchas dudas sobre lo que pasaría si hackearan Credit Karma. “El riesgo que las personas deberían considerar es la posibilidad de que se produzca un percance y se obtenga toda su información”, dice Liad Wagman, profesora del Instituto de Tecnología de Illinois que estudia la economía de la privacidad. “Al menos con Credit Karma se obtiene un beneficio muy tangible”, agrega. Lin dice que la seguridad de los datos es la prioridad número uno de Credit Karma. Aunque no hay ningún caso conocido de información de los clientes en las manos equivocadas, el historial de Credit Karma no está completamente limpio: en 2014, acordó contratar expertos de seguridad independientes para revisar sus procedimientos durante 20 años, después de que la Comisión Federal de Comercio recibiera una queja por dejar la información vulnerable de un consumidor a la interceptación de Wi-Fi público.

¿Los usuarios deberían preocuparse? Incluso si eliminan su cuenta de Credit Karma, pasarán dos años antes de que los datos almacenados en sus servidores sean anonimizados.

Más allá de la posibilidad de un hackeo catastrófico, el mayor riesgo comercial de Credit Karma puede ser una vieja competencia. Así como los puntajes de crédito gratuitos se han vuelto comunes, también lo será el modelo de servicios gratuitos junto con los esquemas financieros individualizados. Intuit, propietaria de TurboTax y Mint, con una combinación de 48 millones de usuarios, presentó recientemente una plataforma llamada Turbo; El nuevo servicio proporcionará puntajes de crédito gratuitos, así como recomendaciones personalizadas al aprovechar la amplia información financiera que tiene sobre los usuarios. Dice Lin:”Siempre es señal de que estás haciendo bien las cosas cuando consigues que una empresa de 40,000 mdd cambie su modelo para que se parezca al tuyo”.

 

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