La compañía está en serios aprietos: por un lado el negocio de la venta de libros decae sostenidamente y tiene monstruosos locales que mantener, por otro, sus tabletas no se han vendido como lo esperaba. Microsoft podría salir al rescate.

 

Por Abram Brown

 

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Los rumores dicen que Barnes & Noble está considerando vender su participación restante en Nook a Microsoft, de lo cual surgen un par de preguntas. ¿Qué quedaría de Barnes & Noble –que no tenga un incómodo parecido con la desaparecida Borders*–?

Microsoft ofreció 1,000 millones de dólares (mdd) por la totalidad de la Nook, después de invertir 300 millones en abril pasado. Las ventas de la tableta dejaron a Barnes & Noble 933 millones el año pasado, en comparación con los 695 millones del año anterior. Es, por mucho, la parte de más rápido crecimiento de Barnes & Noble, y más de 100 millones de unidades han sido vendidas. Unos 533 empleados tienen la consigna de volverla una competidora viable no sólo contra otros lectores electrónicos, como el Kindle de Amazon, sino contra todas las tabletas, un mercado dominado por el iPad de Apple en el que Barnes & Noble es un participante muy lejano.

TechCrunch, que dio la noticia, dice que datos internos sugieren una valuación de 1,660 mdd por la Nook. Una ganga, tal vez. Una propuesta previa había valuado al negocio de la tableta en unos 1,800 mdd. Sin embargo, la Nook ha tenido un desempeño mediocre en lo que va del año. Los nuevos modelos han sido rebajados durante semanas (algo por lo general impensable en nuevos productos) y el buque insignia de 10 pulgadas, la Nook HD+ ahora se vende en 179 dólares, desde su precio original de 269 dólares.

El Nook parecía jugar un papel en todos los planes de Barnes & Noble. La empresa se trasladó a venderla  más a los estudiantes universitarios y abrir tiendas más pequeñas dirigidas a ese público. Por lo tanto, el Nook alquilaba libros de texto. Se necesita más tráfico en las tiendas, así que los empleados organizaron sesiones de capacitación sobre el Nook e instalaron pequeñas estaciones de demostración para que los clientes jugaran con el aparato, esperarndo que se enamorasen de él.

Si Barnes & Noble vende el Nook, lo hará en medio del crecimiento lento, si no es que decrecimiento, del negocio de venta de libros. Barnes & Noble reconoce su difícil situación, que esencialmente se trata de qué tan bajo puede Amazon –el jugador más grande de la industria en el sector– llevar los precios. Para compensar, Barnes & Noble comenzó la reducción de su número de tiendas en 2011, cayendo a 691 megatiendas en los últimos años desde 720 en 2010.

El comercio al por menor sigue siendo la unidad más grande de la compañía, le dejó unos 4,850 mdd en ventas el año pasado, una baja preocupante en los últimos tres años, desde los 4,950 mdd en 2010. Amazon, por su parte, prácticamente duplicó sus ventas hasta 61,090 mdd desde 34,200 mdd.

Las acciones de Barnes & Noble se duplicaron el día en que Microsoft anunció su inversión y con esta nueva propuesta repuntaron de nuevo. Los títulos pasaron de 17 a 23 dólares tras el anuncio del jueves pasado. Los accionistas no deben estar sorprendidos por el anuncio, Barnes & Noble dijo claramente que aún estaba analizando qué hacer con el Nook.

Barnes & Noble parece caminar en la dirección opuesta de Best Buy. Ambos están agobiados por el tamaño de sus enormes tiendas, pero Best Buy ha encontrado la solución mediante la incorporación de boutiques de marca. Lo había hecho antes con Apple y ahora planea vender teléfonos Samsung (construidos a partir del Android de Google). Barnes & Noble, por su parte, parece decidido a deshacerse de la tecnología que da dinero fácil y se apegará a su negocio principal: los libros.

De ser así: Barnes & Noble perdería esa unidad que le daba atención y tráfico en la tienda … y mantenía sus acciones altas. No es un claro paralelismo a Borders, pero es difícil ignorar el parecido.

* Borders fue una gran cadena de tiendad de libros y discos que cerró en 2011. Barnes & Noble adquirió algunos de los bienes de la extinta compañía, entre ellos la lista de clientes de su tienda virtual. El dominio www.borders.com redirige automáticamente a barnesandnoble.com. (Nota del T.)

 

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