Un nuevo dispositivo con energía solar convierte el agua salada en potable fresca. Es GivePower, una organización sin fines de lucro detrás de la tecnología, que está presentando el sistema en una comunidad costera en Kenia.

El sistema de desalinización, que comenzó a operar en la zona costera de Kiunga en julio de 2018, puede crear 19,800 galones (75,000 litros) de agua potable cada día, suficiente para 25,000 personas.

Vale decir que la mitad de la población mundial podría vivir en áreas con escasez de agua para el año 2025. El océano ofrece una fuente abundante de agua si el proceso de eliminación de sal se puede hacer energéticamente y rentable.

Si bien las personas han estado tratando de convertir el agua de mar en agua potable durante miles de años, el proceso no suele ser confiable, ni económico.

“Hay que encontrar una manera de extraer agua del océano de manera escalable y sostenible”, dijo Hayes Barnard, presidente de GivePower, a Business Insider.

Barnard espera ampliar el sistema y abrir instalaciones similares en todo el mundo para proporcionar agua limpia y fresca a aquellos que luchan por conseguirlo.

Según UNICEF y la Organización Mundial de la Salud (OMS), en todo el mundo, un tercio de las personas no tienen acceso al agua potable.

Ciudades como Ciudad del Cabo, Sudáfrica; Chennai, India; y Beijing, China, ya enfrentan suministros de agua cada vez menores.

En 2013, Barnard comenzó GivePower como una sucursal sin fines de lucro de SolarCity, una compañía de paneles solares que Elon Musk ayudó a fundar en 2006.

SolarCity se fusionó con Tesla en 2016, pero Barnard se hizo de GivePower como su propia organización poco antes de eso.

La organización sin fines de lucro se centra principalmente en la construcción de sistemas de energía solar para proporcionar electricidad en todo el mundo en desarrollo.

GivePower ha instalado redes solares en más de 2,650 ubicaciones, principalmente escuelas, clínicas médicas y pueblos, en 17 países, según su sitio web.

Pero independientemente de si una escuela tiene o no electricidad confiable, el acceso limitado al agua dulce mantiene a muchas niñas fuera del aula.

Según la Comisión de Derechos Humanos de la ONU, las mujeres y los niños de África y Asia caminan un promedio de 3.7 millas por día para buscar agua, y esas caminatas le quitan tiempo y energía al aprendizaje.

“Así que pensamos que lo siguiente sería llevarles el agua”, dijo Barnard. “De ahí surgió esta idea. ¿Podríamos proporcionar el agua más asequible, saludable y sostenible? ¿Y a escala?”

La tecnología de desalinización no es nueva, pero utiliza bombas de alta potencia y consume mucha energía (y, por lo tanto, es costosa). Sin embargo, el sistema de micro rejillas solares que GivePower ha creado puede producir casi 20,000 galones de agua potable cada día.

Se basa en baterías Tesla para el almacenamiento de energía, y utiliza dos bombas paralelas para que el sistema pueda funcionar en todo momento, incluso si una bomba requiere mantenimiento.

Los locales pagan aproximadamente un cuarto de centavo por cada cuatro tazas (un litro) de agua.

A medida que aumenta el nivel del mar, los científicos esperan que el agua salada se infiltre en más fuentes de agua dulce en las zonas costeras.

Esa situación no es hipotética en Kiunga: una sequía continua que comenzó en 2014 ha obligado a los residentes a beber de los pozos de agua salada, aunque hacerlo puede causar insuficiencia renal, según GivePower.

El residente de Kiunga, Mohammed Atik, dijo en un video promocional sobre el proyecto GivePower que “el agua salada de los pozos no se trata”, por lo que su uso puede conducir a problemas de salud.

“Fue una situación realmente grave para esta comunidad”, dijo Barnard. “Niños caminando por el lugar con heridas: lesiones en el cuerpo por lavar la ropa con agua salada”.

Como primer proyecto de GivePower, la instalación de Kiunga costó 500,000 dólares y tardó un mes en construirse. La organización espera generar 100,000 por año a partir del sistema, y ​​usarlo para financiar instalaciones en otros lugares.

El objetivo de Barnard es reducir el costo de construcción a 100,000 por planta en el futuro.

“Esperamos que uno de estos sistemas financie a otro sistema hermano adicional cada cinco años”, dijo.

Por ahora, los fondos provienen de donaciones corporativas y privadas, junto con algunas subvenciones corporativas, incluida una subvención de 250,000 del Bank of America el año pasado.

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