Por Susan Adams

A principios de 2014, la compañía de seguros Progressive hizo un concurso para elegir a la mejor aplicación móvil para jugar al estilo Big Brother con sus asegurados. La cuarta aseguradora de automóviles de Estados Unidos quería controlar el kilometraje de los conductores, la hora del día en que circulaban por la carretera y si estaban pisando el freno en su camino. Once compañías participaron. Una de ellas fue TrueMotion, una startup con sede en Boston cofundada por Brad Cordova, ahora de 27 años, quien abandonó sus estudios de doctorado en el MIT y se enseñó a sí mismo a programar a los siete años. Tenía tres millones de dólares (mdd) en financiamiento, pero sin clientes potenciales.

Antes de que el concurso iniciara, Cordova pensó que su equipo había perfeccionado su aplicación, pero descubrió que la app consumía demasiada energía, lo que significó volver a empezar el desarrollo desde cero . “Era como escalar una montaña con una pistola en la cabeza”, dice. Trabajaron 18 horas diarias en algoritmos de aprendizaje automático y luego probaron múltiples versiones en miles de conductores que reclutaron a través de Applause, un software de pruebas en usuarios. En septiembre, Cordova se enteró de que TrueMotion era una de las tres finalistas, pero Progressive quería que hicieran optimizaciones adicionales, como la capacidad de rastrear si los usuarios estaban enviando mensajes de texto mientras conducían.

El equipo de diez personas de Cordova durmió poco durante los siguientes cuatro meses, realizaron miles de pruebas de datos en ese periodo. En abril de 2015, TrueMotion triunfó, firmando un acuerdo de ocho cifras con Progressive que le ha ayudado a conseguir ocho nuevos clientes y otros 10 mdd en financiamiento. Forbes estima que los ingresos de 2017 de TrueMotion superarán los 15 millones de dólares.

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TrueMotion espera sacar adelante un paquete de startups aprovechando un cambio importante entre las aseguradoras de automóviles. Durante décadas, las compañías de seguros se basaron en categorías como género, la edad, dirección domiciliaria y los accidentes pasados ​​para medir los riesgos de los asegurados. Ahora se están dando cuenta de que los datos basados ​​en el uso de los hábitos de conducción individual son más fiables. Los puntajes de conducción seguros, dice Dave Pratt, gerente de Progressive, “son el mejor predictor que tenemos de quién estará involucrado en un accidente”. Una puntuación alta puede ganar un descuento del 20% de la prima de Progressive mientras que los conductores malos pueden ver aumentos del 10%.

Progressive fue pionero en la industria cuando empezó a recopilar datos del controlador en 1998 con un gadget instalado debajo del capó, luego cambió a un plug-in en el tablero de instrumentos. Para atraer a más usuarios y ahorrar en hardware, quería una aplicación móvil que no tenía que ser encendida y apagada. La aplicación también tendría que detectar si el usuario estaba detrás del volante y no en un asiento de pasajero. Además de los receptores GPS, los teléfonos celulares tienen sensores como acelerómetros y giroscopios que pueden medir la velocidad y el movimiento. Entre los indicadores que el equipo de Cordova utilizó para determinar que los usuarios están manejando se enumeran las lecturas de sensores que muestran que han entrado o salido del coche desde el lado izquierdo y que el teléfono está asegurado en un soporte del tablero.

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Para Cordova, que pone su alarma a las cuatro de la mañana y pasa dos horas leyendo trabajos de investigación sobre aprendizaje mecánico e inteligencia artificial, el reto fue alcanzar el nirvana. “Si no estoy resolviendo problemas difíciles”, dice, “no estoy contento”. Él duerme en un colchón equipado con sensores que registran sus movimientos y giros y las tasas de su estado de ánimo a lo largo del día en una escala de uno a diez, utilizando una aplicación que diseñó. “Si no puedes medirlo”, dice, “no puedes mejorarlo”.

Desde hace 11 años, en su ciudad natal de Belen, Nuevo México, rastrea su pasión para seguir y mejorar los hábitos de conducción. En ese entonces, un conductor en un teléfono móvil golpeó su Hyundai, estrellando la cabeza de Cordova a través de la ventana lateral del conductor. Toda la sangre que le inundó los ojos le hizo pensar que se había quedado ciego. Una grave conmoción cerebral causó intensos dolores de cabeza, mareos y confusión durante el año siguiente. “Realmente me asustó”, dice. “Mi mayor temor en la vida es que algo le ocurra a mi cerebro”.

No obstante, ganó una beca para la universidad de Notre Dame, donde se especializó en física y matemáticas. En 2012, mientras estudiaba un doctorado en computación e ingeniería eléctrica en el MIT, tomó una clase de emprendimiento donde conoció a Joe Adelmann, ahora de 35 años, un ex ingeniero de la Fuerza Aérea, cuyo padre, como Cordova, trabajaba como camionero. Ellos se unieron por su interés en la seguridad del conductor, y después de enterarse de que los aseguradores de automóviles estaban rastreando los hábitos de conducción de los asegurados, decidieron iniciar una empresa que podría recopilar datos de seguridad a través de una aplicación móvil.

La pareja tuvo suerte cuando Jon McNeill, de 49 años, ex consultor de Bain y veterano de seis startups, escuchó su idea en una sesión organizada por Harvard y se ofreció a invertir. McNeill involucró a Scott Griffith, de 59 años, ex director ejecutivo de la compañía de alquiler temporal Zipcar, quien accedió a servir como CEO de TrueMotion, tomando el capital pero sin salario. Después de que Griffith contactara con la firma de fondos de riesgo General Catalyst (primeros inversores en Kayak y Snapchat), McNeill aportó el resto del capital de TrueMotion a través de antiguos colegas de Bain Capital Ventures. Siete meses después del lanzamiento, Cordova abandonó su programa de doctorado. En mayo pasado, la compañía trasladó su creciente personal, ahora de 39 personas, a un espacio de 650 metros cuadrados en el sexto piso de una antigua fábrica de cuero en el centro de Boston. (McNeill, miembro del consejo de TrueMotion, se unió a Tesla como presidente de ventas globales a finales de 2015).

Progressive ha lanzado la aplicación de TrueMotion en cuatro estados, con planes de abarcar todo el país a fin de año. Thomas Hallauer, consultor de Ptolemus, una compañía que asesora a las aseguradoras y a sus proveedores de servicios sobre estrategias basadas en el uso, dice que sólo 7.5 millones de los 200 millones de conductores asegurados en los Estados Unidos participan en programas voluntarios de seguridad para conductores. Pero con compañías como State Farm, la aseguradora de autos más grande de Estados Unidos, que ofrece descuentos de hasta un 50% a los conductores con puntuaciones altas, los números están aumentando. Hallauer dice que Cambridge Mobile Telematics, con 36 clientes en 14 países, es el líder del mercado estadounidense, pero “hay mucho negocio por recorrer”.

El verano pasado, TrueMotion, en asociación con uno de sus clientes de seguros, realizó una prueba con 2,800 conductores. Entre los que utilizaron la aplicación durante seis semanas, las puntuaciones de conducción distraída mejoraron en un promedio del 20%. En julio del año pasado, TrueMotion lanzó una aplicación gratuita que permite a los conductores saber cuándo se equivocan. Cuando Cordova lo intentó, perdió puntos por sostener su teléfono. “Había olvidado mi soporte para el teléfono móvil en la oficina”, dice. “Mi puntuación fue un recordatorio humilde.”

 

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